Ferrero weer ouderwets

Juan Carlos Ferrero was jaren achtereen de beste graveltennisser. Na tal van blessures maakte hij een terugval door. Met Roland Garros in zicht is hij weer in oude vorm.

Juan Carlos Ferrero was zover weggezakt op de wereldranglijst dat de organisatoren van het graveltoernooi in Hamburg hem niet eens een speciale uitnodiging, een zogenoemde wildcard, wilden verschaffen. De 25-jarige gravelspecialist moest zelf maar via het kwalificatietoernooi een plaats verdienen in het evenement dat deel uitmaakt van de Masters Series.

De Spanjaard rechtte zijn rug en hij meldde zich voor de kwalificaties, terwijl de wereldtoppers rust namen om zich voor te bereiden op het laatste grote toernooi voordat op 23 mei Roland Garros begint. Met overtuiging sloeg Ferrero zich naar het hoofdtoernooi in de Duitse stad. Daarmee was zijn missie echter niet vervuld. El mosquito wilde laten zien dat hij op gravel nog altijd bij de besten hoort. Slachtoffer van de geldingsdrang van Ferrero werd zijn vriend en trainingsmaatje Marat Safin.

Ten koste van de licht ontvlambare Rus bereikte Ferrero gisteren met de setstanden 4-6, 6-4 en 6-2 de achtste finales van Hamburg, waarin hij vanmiddag Nikolai Davidenko tegenover zich vond. Na een volledig mislukt jaar waarin de voormalige nummer een van de wereld een vrije val op de wereldranglijst maakte, lijkt Ferrero weer langzaam in oude doen te komen. Nadat hij in Monte Carlo al de halve finales haalde en zich in Barcelona plaatste voor de eindstrijd, zet Ferrero nu in Hamburg zijn opmars met knap tennis voort.

Ferrero leverde de eerste set tegen Safin op knullige wijze in. Op 5-4 en 30-40 in het voordeel van de winnaar van de Australian Open sloeg de Spanjaard uit Valencia een dubbele fout. In de tweede set toonde Ferrero zijn grote talenten. De pijlsnelle tennisser wist op vrijwel iedere slag van Safin een antwoord te vinden. Het bleek voldoende om Safin uit zijn evenwicht te brengen. Ferrero veroverde de set met 6-4.

De derde game van de tweede set bleek het omslagpunt in de partij. Nadat de scheidsrechter een beslissing van een lijnrechter had herroepen, knapte er iets bij Safin. Scheldend en tierend ging de Rus een langdurige discussie aan. Ferrero hoorde het gesprek aanvankelijk aan, maar wilde na een paar minuten een einde maken aan de woordenstrijd. Hij vroeg de arbiter de partij te hervatten. Safin reageerde furieus. Ferrero kon daarna het treffen bijna niet meer verliezen. De derde set ging met 6-2 naar de oud-winnaar van Roland Garros.

Safin was het incident na afloop nog niet vergeten. ,,Ik begrijp niet waar Ferrero over moest klagen'', sprak hij achteraf. ,,Ik probeer niemand te bedriegen, ik stel slechts vragen over die beslissing en wil mijn mening duidelijk maken. Maar reageer dan niet op deze manier, alsof ie een veertienjarig kind is.''

Ferrero voelde zich niet aangesproken door de kritiek. ,,Een arbiter kan niet drie minuten discussiëren met een speler'', meende hij. ,,Daar moest een einde aan komen. Drie minuten is te lang. Ach, Marat wordt soms nerveus en dan doet hij zulke dingen. Ik bleef kalm en probeerde me te focussen op het volgende punt. Ik hoop dat het onze vriendschap niet zal schaden.''

Net als onlangs op het toernooi van Monte Carlo had Ferrero de strijd tegen Safin in zijn voordeel beslist. Destijds werd het optreden van Ferrero in het prinsdom nog gezien als een eenmalige uitschieter, maar nu lijkt iedereen weer serieus rekening te moeten gaan houden met hem.

De voorbije weken kreeg vooral het achttienjarige toptalent Rafael Nadal alle aandacht op zich gericht. De linkshandige Spanjaard uit Mallorca bleek tijdens dit gravelseizoen vrijwel onverslaanbaar. Alleen de Argentijn Guillermo Coria kon de afgelopen weken het niveau van Nadal bijbenen. Afgelopen weekeinde had Nadal ruim vijf uur nodig om Coria in Rome op de knieën te krijgen. Op dat moment was Ferrero voor een handvol toeschouwers in Hamburg bezig zich te plaatsen voor het hoofdtoernooi. Nadal moest zich in Duitsland afmelden. De tiener had te veel last van blaren op zijn handen.

Over anderhalve week beginnen de graveltennissers op de banen van Roland Garros aan het hoogtepunt van het seizoen. Nadal en Coria gelden op voorhand als de grote favorieten op de eindzege. Geen van beide tennissers wist ooit nog de hoofdprijs in Parijs te pakken. Ferrero kent het gelukzalige gevoel van het winnen van Roland Garros wel. In 2003 maakte hij in de finale tegen Martin Verkerk zijn favorietenrol waar. Dit jaar zal Ferrero als een gevaarlijke outsider aan Parijs beginnen, maar `de mug' zal pas echt tevreden met zijn comeback zijn als hij op 5 juni de belangrijkste graveltitel in handen heeft.