Vehikel tycoon is schuldig aan fraude

De Franse miljardair FranÇois Pinault, eigenaar van modehuis Gucci, veilinghuis Christie's en de Franse groep Pinault-Printemps-Redoute, is gisteren in Los Angeles vrijgesproken van verdenking van fraude. Zijn houdstermaatschappij Artemis is wel schuldig bevonden aan illegale praktijken bij de aankoop van de Californische levensverzekeraar Executive Life begin jaren negentig.

De jury oordeelde dat Artemis schuldig was wegens achterhouden van informatie, het afgeven van valse verklaringen en samenzwering. De jury heeft vier weken nodig gehad om tot een uitspraak te komen in de zaak.

De 68-jarige Pinault en Artemis moesten voorkomen wegens hun mogelijke betrokkenheid bij het fraudeschandaal. Dat schandaal begon toen Executive Life in 1993 werd overgenomen door Franse investeerders onder leiding van de Crédit Lyonnais (CL), destijds nog een staatsbank. Dit was in strijd met de toenmalige Californische wetgeving, die voorschreef dat buitenlandse ondernemingen een belang van hooguit 25 procent in een verzekeraar mochten hebben.

In februari al hadden het Californische Openbaar Ministerie en Frankrijk in principe besloten de affaire Executive Life in de minne te schikken met een betaling van ongeveer 600 miljoen dollar (460 miljoen euro) door de Fransen. De Amerikaanse justitie had de Fransen ervan beschuldigd op de hoogte te zijn geweest van het toenmalige verbod een belang van meer dan 25 procent te nemen en een constructie te hebben bedacht om het te omzeilen. CL verwierf de verzekeraar inderdaad via een omweg en met behulp van miljardair FranÇois Pinault en diens holding Artemis.

Executive Life was in 1993 bij de overname weliswaar failliet, maar het was in het bezit van een groot aantal lucratieve junk bonds. Die brachten bijna twee miljard dollar op. De verzekerden werden intussen schadeloos gesteld door het federale garantiefonds voor eveneens twee miljard dollar. Artemis werd enig eigenaar van Executive Life, dat herdoopt werd tot Aurore. CL verstrekte Pinault de lening.

Probleem voorgaand aan het akkoord van februari was dat Pinault, persoonlijk vriend van president Jacques Chirac, werd uitgesloten. Dat bleef zo, maar als de Fransen vasthielden aan bescherming van Pinault zou dat de Franse staat duur kunnen komen te staan. Politiek was dat niet haalbaar. Maar Pinault is nu dus vrijgesproken. Diens Artemis riskeert met de schuldigverklaring van gisteren door de jury alsnog schadevergoedingen van miljarden dollars.