`Dit is een one-man show van Burgmans'

De top van voedingsbedrijf Unilever zweette gisteren op de vergadering van aandeelhouders. Beleggers vonden de prestaties matig en zagen geen verbetering.

Dat hadden bezoekers van Unilever niet eerder meegemaakt: twee detectiepoorten voor de zaal van de aandeelhoudersvergadering. Als ze hun sleutels en mobiele telefoons in een bakje hadden gelegd, mochten ze er doorheen.

,,Het lijkt Schiphol wel'', zegt een belegger.

Na inspectie van zijn aktentas roept een man achter hem: ,,Het enige wapen wat ik kan vinden is mijn pen.''

President-commissaris Antony Burgmans hoopt dat de vergadering maximaal vier uur zal duren. Dat wordt zeven uur. De onvrede van aandeelhouders richt zich vooral op de slechte resultaten van de producent van onder andere Knorr, Omo, Ola en Bertolli. Zo werden de drie belangrijkste doelen uit vijfjarenplan Weg naar Groei niet gehaald.

Peter-Paul de Vries van de Vereniging van Effectenbezitters (VEB) rent meteen na de opening naar de microfoon, maar vergeet dat de eerste vraag traditioneel wordt gesteld door Ursula Stadtlander, een oude dame uit Scottsdale, Arizona. Zij keurt het tutoyeren in het jaarverslag af, vindt het niet gek dat afslankmiddel Slim Fast slecht wordt verkocht (,,gevangeniskost'') en is teleurgesteld over de geringe ambitie van de nieuwe topman Patrick Cescau. Hij sprak onlangs in een interview over ,,een sprankje hoop''.

Stadtlander wil bovendien weten hoe Unilever dit jaar zijn 75-jarig jubileum viert. Burgmans: ,,Wij doen dat op bescheiden wijze. U heeft een uitnodiging ontvangen voor een bedrijfsbezoek aan de pindakaasfabriek van Calvé. En aan het eind van deze bijeenkomst ligt er een gratis uitrijkaart klaar voor de parkeergarage.''

Daarna is De Vries (VEB) aan de beurt. Hij kritiseert de benoeming, formeel vandaag, van topman Burgmans tot president-commissaris. ,,Het is onverstandig dat mensen over zichzelf oordelen.'' Hij hekelt de zwakke prestaties: ,,De `U' bij Unilever staat voor underperformance''. Een andere aandeelhouder zegt dat de `Weg naar Groei' is uitgedraaid op de `Weg naar Neergang'.

Aandeelhouders noemen in dit verband afslankmiddel Slim Fast. Unilever nam Slim Fast vijf jaar geleden voor 2,5 miljard euro over, maar het resultaat stelt teleur. Twee jaar geleden gaf Unilever de opkomst van het dr. Atkins-dieet de schuld, maar toen deze hype afgelopen najaar inzakte, trok de omzet bij Slim Fast niet aan. ,,Het management heeft nog niet de oplossing gevonden voor het probleem'', erkende Burgmans.

Terwijl alle andere commissarissen en bestuurders aandachtig meeluisteren, leest commissaris Dik (ex-topman KPN) bijna de hele tijd documenten, krast met zijn pen af en toe passages door en maakt aantekeningen in de kantlijn. Kort voor de lunch scheurt hij een vel papier zorgvuldig door en legt het op de hoek van zijn tafel. Gebrek aan interesse voor de zaal?

Een Brit zegt het vreemd te vinden dat Unilever met een nieuw vijfjarenplan komt, terwijl belangrijke doelen uit de oude strategie niet zijn gehaald. ,,Het is een One-Man Show'', zegt een ander. ,,Ik voel me belazerd. De koers blijft dalen. Mensen hebben geld verloren en meneer Burgmans weet alles beter, hoewel er zaken niet goed gaan.'' De getergde voorzitter antwoordt niet en de nieuwe topman Cescau komt in zeven uur één keer een krappe minuut aan het woord. De Vries: ,,Cescau is toch groot en oud genoeg om zelf antwoord te geven?''

Ook de ongunstige omruilverhouding voor preferende aandelen wekt verzet. Beleggers dachten bij uitgifte ervan in 1999 na vijf jaar een superdividend te ontvangen. Unilever besloot echter de `prefs' om te ruilen tegen gewone aandelen, waarvan de koers ondertussen gevoelig is gedaald. Burgmans zegt dat het bedrijf ,,geen verplichting heeft'' die prefs tegen de oorspronkelijke waarde uit te betalen.

Tegen zijn grote tegenspeler De Vries (VEB) wil Burgmans weinig zeggen over de prefs. ,,Want het is onder de rechter.''

De Vries na vijf uur discussie: ,,Dat is al het tweede punt waarover we het eens zijn. Dat is meer dan ik vooraf had verwacht.''

Ook René Maatman, die de pensioenfondsen van ABP, PGGM, Spoorwegen en Grafische Bedrijven vertegenwoordigt, is tegen. Maar dankzij het administratiekantoor, dat deze middag iets meer dan de helft van de stemmen heeft, keurt de vergadering het `pref-beleid' goed.