Nationaal telecombedrijf Israël verkocht

De Israëlische regering heeft de nationale telefoonmaatschappij Bezeq verkocht aan een consortium van de Britse investeringsgroep Apax Partners, de Israëlisch-Amerikaanse filmtycoon Haim Saban en Morro Arkin van het Israëlische Perrigo-Agis Industries. Zij betalen 972 miljoen dollar voor 30 procent van de aandelen van Bezeq, dat 3,24 miljard dollar waard is. Zij boden 100 miljoen dollar meer dan de concurrende investeerders.

Het geprivatiseerde Bezeq zou volgens de Israëlische media geleid worden door sir Ronald Cohen, de oprichter van Apax, een investeringsmaatschappij met belangen in media, gezondheidszorg, telecom en financiële diensten. Apax is meerderheidsaandeelhouder van het Nederlandse kranten- en boekenbedrijf PCM, onder meer uitgever van NRC Handelsblad en de Volkskrant.

Cohen is getrouwd met een Israëlische en overweegt te immigreren (aliyah) naar Israël. Hij leidde zelf de aanbiedingsprocedure die gisteren werd afgesloten, maar wilde niet bevestigen of hij Bezeq gaat leiden. Ook generaal-majoor Gabi Ashkenazi, een veteraan uit de Libanon-campagne, wordt genoemd voor de voorzittersfunctie. Ashkenazi nam gisteren ontslag uit het leger nadat hij was gepasseerd voor de functie van opperbevelhebber.

Bezeq, met bijna 8.000 werknemers, heeft in Israël een monopolie op de landlijnen. Ruim 2.000 van hen zullen naar alle waarschijnlijkheid hun baan verliezen, omdat de nieuwe aandeelhouders van Bezeq – dat nu het karakter heeft van een ministerie – er een efficiënte en commerciële onderneming van willen maken. Volgens premier Sharon en minister van Financiën Netanyahu zullen de Israëlische consumenten van het doorbreken van dit monopolie gaan profiteren in de vorm van lagere tarieven. De concurrent van het Bezeq is Cellcomm.

,,Zakenlieden zijn beter in staat een bedrijf te runnen dan overheidsfunctionarissen'', aldus premier Sharon, die erop heeft toegezien dat de privatisering niet alleen geld opleverde, maar dat Bezeq ook in joods-Israëlische handen terecht zou komen. ,,De Israëlische economie heeft het vertrouwen gewonnen van de wereldmarkten'', aldus de premier.

Eerder werden al de nationale luchtvaartmaatschappij El Al en de meeste banken verzelfstandigd en minister van Financiën Netanyahu werkt aan de stapsgewijze privatisering van de Israëlische havens in Haifa, Ashdod en Ashkelon.

Pogingen in 1989 en 1992 om Bezeq te privatiseren, mislukten door het verzet van de vakbonden en de slechte economische situatie. Histradut, de Israëlische vakbeweging, heeft nu geen verzet aangetekend en steunt ook het voornemen om de werknemers van Bezeq (minderheids)-aandeelhouders te maken.

Apax, met een grote vestiging in Tel Aviv en belangen in meer dan 42 Israëlische it- en telecombedrijven, werd in het bod op Bezeq op gelijkwaardige wijze gesteund door Haim Saban. Saban is een van de 400 rijkste Israëlische Amerikanen en oprichter van Saban Entertainement en Fox Family Worldwide, dat hij samen met Power Rangers TV verkocht voor 5,2 miljard dollar aan Walt Disney. Saban, eigenaar van het Duitse Pro-siebenSat en het Israëlische Kanaal 2, is ook lid van de raad van beheer van het Washingtonse Brookings Institution, een Democratisch georiënteerde denktank dat het blad Foreign Policy uitgeeft.