Katoen plukken met negers

Fotograaf Martin Roemers sprak met veertig oorlogsveteranen. Gerhard Hiller werd in juni 1944 door de geallieerden krijgsgevangen gemaakt.

,,In het voorjaar van 1944 heerste er een ontspannen sfeer in onze bunker bij het strand van Normandië. Als we dienst hadden, moesten we wachtlopen en waarnemen. Als we vrij waren, liepen we tussen de mijnen door naar het strand om te zwemmen en te zonnebaden. Op 6 juni stond ik op wacht in mijn bunker. Toen het licht werd zag ik ze opeens opdoemen: ontelbaar veel boten. Wij waren verbijsterd. We hadden verwacht dat de geallieerden in Calais zouden landen, niet bij ons in Normandië. Sommigen van ons begonnen te bidden. Een paar deden het in hun broek. De rekruten, die net zes weken opleiding hadden gehad, raakten volledig in paniek. Wij oude frontsoldaten hoorden aan het geluid waar de granaten in gingen slaan en zochten dekking. Die rekruten deden dat niet en onder hen vielen dan ook de meeste slachtoffers.

,,Ik werd krijgsgevangen gemaakt en verscheept naar Texas. In Amerika moest ik katoen plukken samen met de negers. De Amerikanen behandelden ons krijgsgevangenen beter dan hun zwarte landgenoten. Na de oorlog werden we naar Engeland gebracht. Daar deden wij dwangarbeid, herstelwerkzaamheden noemden ze dat. Pas in december 1948 werd ik vrijgelaten. Dat is een schending van het oorlogsrecht, want na het einde van de vijandelijkheden moeten alle krijgsgevangenen worden vrijgelaten. Als negentienjarige soldaat ging ik van huis. Toen ik weer thuiskwam was ik zevenentwintig. De mooiste tijd van mijn leven is aan mij voorbijgegaan.''

Dit is de zesde foto uit een serie portretten van oorlogsveteranen. De eerste vijf afleveringen verschenen 4, 6, 7 en 9 mei. Op 6 juni verschijnt het boek `De eindeloze oorlog' met alle veertig portretten die Roemers maakte.