Homo ruikt zoals vrouw

De hersenen van homoseksuele mannen reageren hetzelfde op een geurcomponent uit mannelijk zweet als de hersenen van vrouwen. De hersenen van heteroseksuele mannen geven geen reactie op dezelfde stof. Zweedse neurologen van het Karolinska Instituut in Stockholm hebben dit met hersenscans aangetoond. Ze publiceren hun onderzoek morgen in het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrijft Proceedings of the National Academy of Sciences.

De grootste hersenactiviteit in reactie op de geurstof registreerden de onderzoekers in het voorste deel van de hypothalamus, een hersengedeelte dat bij dieren betrokken is bij het seksuele gedrag. Deze activiteit zagen zij alleen bij de twaalf heteroseksuele vrouwen en de twaalf homoseksuele mannen die zij onderzochten, niet bij twaalf heteroseksuele mannen.

Met deze studie leggen de onderzoekers voor het eerst een relatie tussen neurologische processen en seksuele voorkeur. Eind jaren tachtig toonde de Amsterdamse hersenonderzoeker Dick Swaab aan dat er anatomische verschillen bestaan tussen de hersenen van homo- en heteroseksuele mannen, eveneens in de hypothalamus. Destijds bleef onduidelijk wat de functie daarvan was.

De geurstof uit mannenzweet, androstadienon, is een afgeleid molecuul van het mannelijke geslachtshormoon testosteron. Al langer vermoeden onderzoekers dat androstadienon fungeert als feromoon, een vluchtige signaalstof die betrokken is bij seksueel gedrag. Voor dieren is het bestaan van feromonen aangetoond, maar bij de mens twijfelen sommige onderzoekers daaraan. Het Zweedse onderzoek geeft nu wel een sterke aanwijzing voor het bestaan van feromonen bij de mens.