Tory-leider kondigt zijn vertrek aan

De leider van de Britse Conservatieven, Michael Howard, heeft zijn vertrek aangekondigd. Hij deed dat enkele uren na de derde verkiezingsnederlaag in successie van zijn partij tegen de Labour-partij van premier Blair.

De Conservatieven moeten daarom op zoek naar hun vierde leider in vier jaar tijd. Na het verlies van 2001 trad William Hague terug. Diens opvolger Iain Duncan Smith moest in 2003 wegens gebrek aan vertrouwen het veld ruimen.

Howard (63), die de partij pas sinds eind 2003 leidde, verklaarde dat hij zich gezien zijn leeftijd niet geschikt acht de partij ook bij de volgende verkiezingen, vermoedelijk over vier of vijf jaar, aan te voeren. Howard stelde dat hij er niet in was geslaagd te winnen en dat hij daarom zijn functie ,,eerder vroeger dan later'' wil neerleggen.

Howard treedt echter niet onmiddellijk af. Hij wil dat de partij zich eerst buigt over een nieuwe procedure voor de verkiezing van een nieuwe leider. De huidige regels voldoen volgens hem niet. Als dat achter de rug is, zal Howard plaatsmaken voor zijn opvolger.

Hij zei dat de partij ,,met opgeheven hoofd'' verder kan gaan na de verkiezingen van donderdag. De Conservatieven wonnen 197 zetels in het nieuwe Lagerhuis, 31 meer dan bij de nederlaag van 2001 maar beduidend minder dan Labour. Dat won 355 zetels, 47 minder dan de vorige keer. De uitslag van de verkiezingen in enkele districten was overigens nog altijd niet bekend.

Het anderhalf jaar durende leiderschap van Howard heeft vooral in het teken gestaan van de campagne voor de zojuist afgelopen verkiezingen. In korte tijd slaagde de Tory-leider erin de partij, die voordien intern verdeeld was, slagvaardiger te maken.

Premier Blair heeft gisteravond de samenstelling van zijn nieuwe kabinet bekendgemaakt. De ministers van Buitenlandse Zaken en Financiën, Jack Straw en Gordon Brown, behouden hun portefeuilles. Minister van Defensie Geoff Hoon wordt vervangen door John Reid, tot dusverre minister van Gezondheid. Diens functie gaat naar Patricia Hewitt, die tot nu toe minister van Handel was. Geoff Hoon wordt leider van het Lagerhuis.

Inmiddels zijn ook de stemmen in de meeste districten van Noord-Ierland geteld. Vooral de radicale protestantse DUP van dominee Ian Paisley was succesvol. De DUP won ten minste negen zetels, vier meer dan de vorige keer. De gematigder UUP van David Trimble, winnaar van de Nobelprijs voor de Vrede in 1998 samen met de gematigde katholieke leider John Hume, behield slechts één van haar zes zetels. Ook Trimble zelf moest zijn zetel afstaan aan een DUP'er. Hij zal daarom naar verwachting spoedig het UUP-leiderschap neerleggen. Aan katholieke zijde slaagde Sinn Féin, de politieke arm van de IRA, er niet in haar zeteltal uit te breiden. De gematigde SDLP won er één zetel bij. Het wachten was echter nog op de uitslagen van vier van de achttien districten in Noord-Ierland.