Pakistaanse agenten in burqa

Hoewel hij vrijwel onbekend is, weet de deze week gearresteerde `derde man' van terreurnetwerk Al-Qaeda mogelijk waar Osama bin Laden is.

Twee weken geleden werden in de heilige stad Mekka enkele vermeende terroristen doodgeschoten die zich hadden verkleed als vrouw. Maar het kan ook andersom: Pakistaanse veiligheidsagenten droegen zelf burqa's toen ze afgelopen maandag Abu Faraj al-Libbi, de vermeende nummer drie van het terreurnetwerk Al-Qaeda, in Mardan in het noordwesten van Pakistan klemreden op zijn motor. Al-Libi wist nog een huis in te vluchten, maar werd vervolgens met inzet van traangas overmeesterd.

Al-Libi's arrestatie, die woensdag wereldkundig werd gemaakt, werd dezelfde avond nog toegejuicht door de Amerikaanse president Bush. Bush sprak van een belangrijke overwinning in de oorlog tegen terrorisme. ,,Al-Libi is een topgeneraal van (Osama) bin Laden'' die belangrijke hand- en spandiensten verrichtte voor Al-Qaeda en een belangrijke planner was voor het terreurnetwerk. ,,Met zijn arrestatie is een gevaarlijke vijand uitgeschakeld die een directe bedreiging vormde voor Amerika en degenen die vrijheid omarmen.'' Al-Libi wordt door Pakistaanse en Amerikaanse leden van anti-terreurteams ondervraagd.

Gisteren gaven de Pakistaanse autoriteiten nadere informatie over hun jongste succes in de strijd tegen terrorisme. Los van de arrestatie van Al-Libi werden bij verschillende operaties een week eerder in de provincie Punjab al zeven militanten opgepakt die namens Al-Qaeda bezig waren met de voorbereiding van een (nieuwe) aanslag op president Pervez Musharraf, zeiden zegslieden bij de Pakistaanse inlichtingendienst. Later werden nog twee leden van de groep gearresteerd; in Lahore werd een wapenarsenaal gevonden..

Onder de arrestanten is de Pakistaanse luchtmachtofficier, Mushtaq Ahmed, die al eerder ter dood werd veroordeeld wegens twee mislukte moordaanslagen op Musharraf in december 2003. De president in generaalsuniform, die na de aanslagen van 11 september 2001 in de Verenigde Staten de strijd tegen het terrorisme tot topprioriteit uitriep, ontsnapte ternauwernood. Ahmed wist in november vorig jaar, enkele dagen nadat zijn doodvonnis was uitgesproken, uit de gevangenis te ontsnappen – daarmee geruchten voedend dat islamitische extremisten steun hebben binnen het staatsapparaat.

Hoewel hij is aangeduid als de nummer drie binnen Al-Qaeda was Al-Libi tot dusver relatief onbekend. Wel wezen Pakistaanse inlichtingebronnen hem eerder al aan als het echte brein achter de aanslagen op president Musharraf. Volgens Amerikaanse bronnen maakte hij twee jaar geleden promotie binnen het terreurnetwerk van Osama bin Laden, na de arrestatie van zijn nauwe vriend Khalid Sheikh Mohammed, in maart 2003 in het Pakistaanse Rawalpindi. ,,Als iemand in Pakistan weet waar Osama bin Laden zich ophoudt, dan is hij het'', zei een Pakistaanse inlichtingenofficier deze week.

Al-Libi werd in 1965 geboren en kwam in de jaren tachtig voor het eerst naar Pakistan om van daaruit deel te nemen aan de islamitische heilige oorlog tegen de Sovjetbezetters van het buurland Afghanistan.