VS bedrijven in crisis

Dat de kredietwaardigheidspositie van GM dit jaar naar de zogenoemde junkstatus zou worden afgewaardeerd, was een van de slechtst bewaarde geheimen van de financiële markten. Niettemin hield kredietbeoordelaar Standard & Poor's (S&P) vast aan een element van verrassing toen het bedrijf de trekker overhaalde.

Niet alleen handelde het sneller dan verwacht, maar het gooide de waardering van concurrent Ford eveneens omlaag naar het allerlaagste niveau. Dat betekent dat bijna een half biljoen dollar aan schuld, om precies te zijn 435 miljard dollar, in één klap van investment grade (de hoogste status) naar de junkstatus is gedegradeerd.

De markten worden nu met twee grote problemen geconfronteerd. Het ene is hoe de de beleggers in junk bonds - hoogrenderende obligaties - zullen reageren op de lawine van nieuw, laag aangeslagen schuldpapier. De meeste beleggers in obligaties met investment grade-status moeten hun stukken verkopen als die worden afgewaardeerd.

Velen zullen dat inmiddels ook al wel hebben gedaan, want S&P heeft zijn bedoelingen met General Motors lang van tevoren laten doorschemeren. Toch hanteren de meeste beleggers in junk bonds strikte limieten ten aanzien van het deel van hun portefeuille dat uit de stukken van één enkele aanbieder mag bestaan.

Deze rem op de vraag zal mettertijd een grote arbitragemogelijkheid creëren voor hedge funds die bereid zijn om schuldpapier van GM en Ford te kopen tegen dumpprijzen. De grote vraag is wat deze afwaarderingen betekenen voor de economie - en als afgeleide daarvan voor de effectenkoersen in het algemeen. General Motors en Ford zijn in veel opzichten kleine schaalmodellen van de Amerikaanse economie. De verkopen van hun benzineslurpende terreinwagens zijn onlangs gekelderd. Dat komt voor een deel door de hoge benzineprijs en deels door de hevige concurrentie.

Daarnaast zijn hun personeelskosten gestegen. Bovendien bedreigt de stijgende rente de inkomsten van hun financieringsdivisies GMAC en Ford Credit. Alles bij elkaar brengt een giftige mix van een tragere groei en een hogere rentestand Amerikaanse bedrijven schade toe, zowel in de industrie als op het gebied van de financiële dienstverlening.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.