Stressoverdracht op ongeboren babies

Ernstige stress bij aankomende moeders kan ook gevolgen hebben voor hun ongeboren kind. Babies van destijds zwangere vrouwen die ooggetuigen waren van de terroristische aanslagen op het World Trade Center in New York hebben lagere niveaus van het stresshormoon cortisol dan normaal. Hun moeders hebben eveneens een verlaagd cortisolniveau en dat zien artsen vaak als een symptoom van het zogeheten posttraumatisch stresssyndroom.

De studie, uitgevoerd onder 38 vrouwen en hun kinderen, is deze week gepubliceerd in het Amerikaanse medische vakblad Journal of Clinical Endocrinology and Metabolism. Volgens de onderzoekers (Mount Sinai Medical School en de universiteit van Edinburgh) is dit een sterke aanwijzing dat ernstige stress via biologische effecten in de baarmoeder gevolgen kan hebben voor het kind.

De overdracht van symptomen van het posttraumatische stresssyndroom van ouders op kinderen is eerder voornamelijk onderzocht bij overlevenden van de holocaust en hun nageslacht. Ook daar bleken zowel ouders en kinderen een verlaagd cortisolniveau te hebben. Deze overdracht van stressklachten is echter vooral toegeschreven aan omgevingsfactoren. Omdat de kinderen van de 9/11-aanslagen echter al op eenjarige leeftijd lage cortisolniveau's lieten zien, gaan de onderzoekers nu uit van een direct effect op het kind in de baarmoeder.

De symptomen zijn het duidelijkst bij babies die op 9 september 2001 in het laatste trimester van de zwangerschap waren. Mogelijk heeft de stress van de moeder geleid tot veranderingen in de hersenen van de ongeboren babies. De onderzoekers zullen de kinderen blijven volgen als zij ouder worden.

De verlaagde cortisolspiegel van de kinderen, hoeft op zich overigens niet te betekenen dat zij net als hun moeders aan posttraumatische stress lijden.