De marketeer achter Bertolli

Van Bertolli naar Nivea. Pieter Nota, die aan de wieg stond van Unilevers Bertolli-campagne, is opgestapt als marketingdirecteur van Unilever Duitsland om deze week lid van de raad van bestuur van het Duitse cosmeticaconcern Beiersdorf te worden. ,,Wij noemen dat `a regretted loss' '', zegt zijn perfect Nederlands sprekende baas Hans Lindenberg, directeur Unilever Duitsland.

Nota (40) begon in 1990 als net afgestudeerd bedrijfseconoom bij Unilever, als assistent-productmanager van Blueband-margarine. Na Blueband maakte hij een uitstapje naar de verkoopkant. Hij werd nationaal accountmanager Aldi en Albert Heijn en leerde in onderhandelingen - `de vuurlinie' zoals hij het noemt - zijn klanten beter kennen. Prijsvechter Aldi was, zegt Nota, compromisloos, met een strak gedefinieerd winkelconcept, alles om maar op de laagste kosten uit te komen. AH was marktleider in Nederland en wilde juist meerwaarde voor de klant creëren, zoals service en een breed assortiment. Met Aldi doet Unilever inmiddels geen zaken meer en tegen AH spande het bedrijf onlangs een rechtszaak aan omdat enkele AH-huismerken te veel op Unilever producten zouden lijken. Nota vindt dat de handel niet klakkeloos en ongestraft merkartikelen mag kopiëren.

In 1996 vertrok Nota naar Engeland, naar het innovatiecentrum van Unilever. Daar hield hij zich bezig met de voorloper van de gezondheidsmargarine Becel Pro-Activ . En met het merk Olivio, later beter bekend als Bertolli. ,,Succes has many fathers, and failure is an orphan'', zegt oud-collega Anton van der Putte, ,,maar zonder Pieter waren noch Pro-activ maar zeker Bertolli niet zo'n groot succes geworden.'' Van der Putte, die met Nota in Duitsland werkte en nu partner is bij het Duitse reclamebureau GVK, vindt dat je wel moet durven om een nieuw product te introduceren met een reclamecampagne waarin bijna iedereen ten minste zeventig jaar is. ,,En als kopers dan ook nog het gevoel hebben dat ze met een vertrouwd merk te maken hebben dat zeker al twintig of dertig jaar bestaat, terwijl het hele product pas zes jaar te koop was, behalve in Italië dan, is dat een knappe prestatie'', concludeert Van der Putte.

Hij vindt Nota een ,,begaafd marketeer'' en ,,als mens heel positief''. Lindenberg: ,,Pieter is blij met het leven en dat straalt hij uit.'' In dat leven staat zijn werk wel centraal, aldus Van der Putte. Toch lukt het Nota regelmatig zijn vrienden te zien en zeker twee keer per week hard te lopen rond het Hamburgse Alster meer. Verder ,,geniet hij van goede auto's'', weet Lindenberg. ,,Als jongen kocht hij al Duitse autotijdschriften'' en zo leerde Nota al vroeg vlekkeloos Duits.

In 1998 verhuist Nota naar Polen om als 34-jarige voor het eerst een directiefunctie te bekleden. Unilever Polen bestaat op dat moment pas zeven jaar. Tot dan was de winstgroei tweecijferig. ,,Maar in 1998 belandde Oost-Europa in een crisis en devalueerde de roebel'', vertelt Nota. ,,De eerste twee jaar was het met bloed, zweet en tranen puin ruimen om daarna de zaken weer op te kunnen pakken.'' Dat is gelukt en Nota is daar nog steeds trots op.

Lindenberg vertelt dat hij Nota zelf uit Polen heeft gehaald om hem marketingdirecteur in Duitsland te maken. ,,Hij stond op de lijst van high potentials.'' Nota's vrouw werkte al in Duitsland. ,,Pieter is dynamisch, zeer intelligent zonder arrogant te zijn, en kan heel goed mensen enthousiast maken'', zegt Lindenberg. ,,Ik heb al in het begin tegen Pieter gezegd dat hij niet betaald werd om `ja' te knikken en besluiten door te voeren waar hij zelf niet van overtuigd is. En dat heeft hij waargemaakt'', stelt Lindenberg. ,,Soms nam hij te snel beslissingen in plaats van serieus naar andere opties te luisteren. Daar heb ik het wel eens met hem over gehad, ja. Het is niet zo makkelijk om zijn ideeën te veranderen.''

Nota heeft er allemaal al mee te maken gehad: de confrontatie met prijsvechters, de opkomst van huismerken, consumenten die minder besteden en het uitbouwen van sterke merknamen. Hij was er alleen nog nooit echt eindverantwoordelijk voor. Misschien dat hij over tien jaar die positie bij Unilever had kunnen bereiken, zeggen zowel Lindenberg als Van der Putte. Dat hij dat nu al kan gaan doen bij Beiersdorf, is ,,an offer you can't refuse'', vindt ook Nota. Is hij het bewijs dat het Nederlands bedrijfsleven te weinig betaalt en zo jonge veelbelovende mensen verliest? ,,Nee, maar ik ben ook niet het bewijs van het tegendeel'', zegt Nota.