Van Davis-fan tot snookerfenomeen

De ongeplaatste Shaun Murphy (22) was de afgelopen twee weken de sensatie op het WK snooker voor professionals. Gisteravond versloeg de Engelsman Matthew Stevens in de finale: 18-16.

Zijn verloofde Clare, die de devote Murphy had leren kennen in een chatroom op een christelijke website, kon de spanning tijdens de ontknoping van de finale gisteravond niet meer aan. Met gevouwen handen en een voorover gebogen hoofd – naar de snookertafel durfde ze niet meer te kijken – prevelde Clare een gebed. Dat werd verhoord, want twee frames later nam haar aanstaande man Shaun Murphy onder een daverend applaus 's werelds meest begeerde snookerbeker én een cheque van 250.000 pond (368.000 euro) in ontvangst.

,,Ik kan niet geloven dat ik deze beker omhoog mag houden. Het was een eer voor mij om hier met de topspelers rond te lopen'', zei Murphy. Onder de indruk van de ambiance in het Crucible Theatre, de snookertempel in Sheffield waar de pas 22-jarige qualifier de afgelopen twee weken vriend en vijand verbaasde, verklaarde een beduusde Murphy het als ,,een voorrecht'' te beschouwen de nieuwe wereldkampioen te zijn.

Na afloop van de bloedstollende finale (best of 35 frames) leek de nummer 48 van de wereld zich nog niet helemaal te realiseren wat hij in Sheffield had gepresteerd. Murphy is de eerste qualifier die de wereldtitel verovert sinds de triomf van Welshman Terry Griffiths in 1979. Bovendien is hij de jongste wereldkampioen op één na: Stephen `The Boy Wonder' Hendry behaalde op 21-jarige leeftijd al de eerste van zijn zeven wereldtitels.

Murphy versloeg dit toernooi drie oud-wereldkampioenen: John Higgins (13-8), Steve Davis (13-4) en Peter `The Snail' (slak) Ebdon (17-12). Zijn triomf in de kwartfinale tegen Davis bezorgde Murphy een beetje hartzeer: een paar jaar geleden nog rende hij in de gangen van The Crucible Davis achterna voor een handtekening. Gisteravond zong Davis op de BBC de lof van Murphy. ,,Ik schat deze overwinning hoger in dan die van Griffiths. Het spel is veel moeilijker geworden. Shaun heeft de beste keu-beheersing van ons allemaal.''

Vooral zijn overwinning tegen Ebdon in de halve finale bezorgde Murphy de nodige populariteit onder snookerliefhebbers. De 'slak' had namelijk een storm van kritiek over zich heen gekregen vanwege zijn omstreden vertragingstactiek in zijn gewonnen kwartfinale tegen publiekslieveling Ronnie `The Rocket' O'Sullivan, de kampioen van vorig jaar die meteen een rustperiode aankondigde. `Eb-Gone and that's great', kopte het Britse blad The People opgelucht na de uitschakeling van de winnaar van 2002 door Murphy.

Hoewel de inwoner van Rotherham nog nooit eerder een wedstrijd had gewonnen in de Crucible, bleef hij tijdens zijn sensationele zegereeks dit toernooi ogenschijnlijk kalm. Achteraf bekende Murphy dat de druk hem af en toe te veel was geworden en dat hij last had van ,,trillingen''. Vooral tijdens de partij tegen Ebdon speelden de zenuwen op. ,,Ik kon niet eten bij het ontbijt en de lunch'', verklaarde Murphy, gezien zijn gezette postuur geen man die graag een maaltijd overslaat.

Ook in de finale tegen nummer 6 van de wereld Stevens speelden de zenuwen Murphy aanvankelijk parten. Zo bleken zijn lange pots, het handelsmerk van de jonge snookerspeler tijdens dit toernooi, in de eerste finalesessies op zondag een minder succesvol wapen dan tijdens eerdere partijen. Murphy begon de slotsessies gisteren dan ook met een 10-6 achterstand op Stevens, die in 2000 al eens een WK-finale verloor.

Maar Murphy, die tijdens dit WK elf century breaks maakte, ging op de slotdag weer beter potten en toonde zich ondanks een gebrek aan ervaring op het hoogste niveau ook bekwaam in het tactische steekspel met de safety shots. Hij boog de langdurige achterstand alsnog om in zijn voordeel: 15-13. Stevens kwam terug tot 16-16 maar kon niet voorkomen dat een ,,rijzende ster'' was geboren, zoals de lyrische commentaren na de finale luidden.

Met zijn spectaculaire overwinning op het WK is volgens Murphy ,,een droom'' uitgekomen. Van een deel van het prijzengeld kan Murphy zoals hij eerder tijdens het WK al aangaf zijn andere jongensdroom verwezenlijken: een gloednieuwe Mercedes. ,,De bruiloft is voor een groot deel betaald'', lachte Murphy gisteravond laat. Maar er blijft nog wel wat over voor zijn huwelijksreis.