Simputer bestemd voor de massa in India

Eenvoudig, goedkoop en aangepast. Trefwoorden voor het ontwerp voor een computer in en voor India.

De geschiedenis van de Simputer gaat terug tot 1998, toen vier wetenschappers van het Indian Institute of Science (I.I.S.) in het Indiase Bangalore, samen met drie ingenieurs van het bedrijf Encore Software een minicomputer wilden ontwikkelen die zelfs analfabeten moesten kunnen gebruiken. De naam Simputer is afgeleid van Simple, Inexpensive, Multilingual, Peoples Computer.

Dr. Vijay Chandru (I.I.S.): ,,Na een congres startten we een denktank met industriëlen, academici, een antropoloog en de IT-minister van Karnataka. Er gebeurden al goede dingen op IT-gebied, maar India kon niet claimen de informatie-eeuw binnen te gaan met een eigen computer.''

Vinay Deshpande (bestuursvoorzitter van Encore Software): ,,We constateerden dat desktop computers voor India een ramp zijn: in veel steden zijn dagelijks urenlange stroomstoringen en de meeste software is Engelstalig; slechts 5 prodcent van de bevolking beheerst die taal. De Simputer moest op batterijen werken en mocht maximaal 10.000 roepies kosten.' (175 euro, red.).

Chandru: ,,We kozen Linux als besturingssysteem omdat het geen updates kent. Mensen uit de hele wereld kunnen gratis licenties krijgen. Wil men de Simputer zelf fabriceren, dan kost een licentie 25.000 dollar in ontwikkelingslanden en tien keer zoveel voor andere landen.''

Deshpande: ,,In 2002 was een prototype gereed. De hard- en softwaretechnologie vormden nooit een probleem. Moeilijker was te achterhalen wat mensen precies willen. We dachten dat hij alles moest kunnen, maar vaak waren er specifieke wensen: `Ik heb geen modem nodig of geen audio'. Hij werkte op AAA-batterijtjes. Tijdens een veldstudie ontdekten we dat alleen AA-batterijen overal verkrijgbaar zijn. Dus veranderden we dat.''

Chandru: ,,We waren erg idealistisch en werkten er in de avonduren aan. We hadden geen geld, geen fondsen, ook omdat we niet wilden dat de commercie er vat op kreeg. Zonder er om te vragen kregen we veel aandacht van de internationale pers.'' Nadat het bestuur van Encore Software eind 2002 snel resultaten wilde zien, kwam een splitsing tot stand. Encore Software en de I.I.S.-docenten gingen ieder hun eigen Simputer verder ontwikkelen. Encore Software de 'Encore', de I.I.S.-docenten de `Amida'.

Volgens Chandru en Deshpande bestaat er nu een gezonde concurrentie en de Simputer Trust, waarin de oprichters de gezamenlijke Simputer-belangen behartigen, bestaat nog steeds.

Deshpande: ,,Wij als Encore Software hebben nu een versie die 5.000 roepies kost. Grootste probleem is afnemers vinden; iedere boer is enthousiast als we hem demonstreren, maar de vraag is hoe we hem bij de miljoenen boeren krijgen. We hoopten dat de overheid of particuliere organisaties het zouden oppakken, maar dat gebeurt nog niet. Hij is nieuw, kan veel meer dan andere palmtops, maar je moet de flexibiliteit ontdekken door hem te gebruiken, voordat je enthousiast raakt. Sinds vorig jaar hebben we er 4.000 verkocht. Hij wordt al toegepast in een kopermijn, er is belangstelling bij de spoorwegen en het leger test een versie die zichzelf vernietigt als hij in verkeerde handen komt.''

Hij demonstreert de Encore Simputer. Als hij met de stylos een tomaaticoon op het scherm aanstipt, noemt een stem de prijs en als hij een letter tekent, verschijnt deze verkleind als typeletter. Deshpande: ,,Hij heeft 64 mb geheugen. We werken aan spraakherkenning en door flash memory blijven data altijd bewaard, ook als batterijen opraken.''

Chandru ontwikkelde samen met collega's de Amida Simputer: ,,We hebben er nu 700 verkocht en er worden er duizend uitgetest door bedrijven en instanties. Hij wordt eerdaags in grote aantallen geproduceerd. Beide Simputers werken met losse smartcards, zodat ze door meer mensen gebruikt kunnen worden. Encore Software koos flash memory, wij denken dat usb de toekomst heeft.'' Hij toont de Amida: ,,Omdat mensen al gewend zijn aan transistorradio's heeft hij een draaiknopje aan de zijkant waarmee je programma's kiest.''

De Amida heeft 32 mb geheugen, de helft van de Encore, maar door een ingebouwde motion-sensor bewegen afbeeldingen op het scherm mee met de stand van de Amida en kun je balspelletjes spelen door hem te bewegen. Door hem met de pols naar rechts te draaien, slaat hij boekpagina's om.

Waarom is de Simputer beter dan andere palmtops? ,,Hij is veel krachtiger en daarmee een geweldig platform voor vele spin-offs'', zegt Chandru.

De goedkoopste Amida (zwartwit scherm) kost 12.000 roepies. Dit lijkt alleen betaalbaar voor bedrijven, dorpsverenigingen, vissers- en landbouwerscollectieven.