Toch niet verslapen

Siegfried Esajas is zaterdagavond, twee weken nadat hij door het Surinaams Olympisch Comité was gerehabiliteerd in een kwestie die hem zijn leven had achtervolgd, op zeventigjarige leeftijd overleden. De eerste Surinaamse olympiër stierf in een ziekenhuis in Paramaribo aan een ongeneeselijke ziekte.

De hardloper Esajas kwalificeerde zich in 1960 op 25-jarige leeftijd voor de 800 meter bij de Olympische Spelen van Rome namens Suriname dat destijds nog een kolonie van Nederland was. De atleet kwam echter nooit in actie. Bij de kwalificatierace was hij spoorloos.

Al snel ging het verhaal de wereld in dat Esajas zich zou hebben verslapen. Veertien dagen geleden werd echter bekendgemaakt dat Esajas de wedstrijd had gemist door een fout van een official van de Surinaamse delegatie. Volgens de official zou de strijd van de ochtend naar de middag zijn verplaatst.

Onlangs kwam bij het openen van oude archieven in Suriname het ware verhaal naar boven. Het olympisch comité van Suriname besloot Esajas alsnog te rehabiliteren met een plaquette. Hij ontving ook een excuusbrief. Volgens zijn zoon Werner Esajas deed het hem zichtbaar veel. ,,Zijn gezicht straalde en hij was gelukkig'', stelde Esajas' zoon.

Gerard van Dijk, voorzitter van het Surinaams Olympisch Comité, kon tegen het persbureau AP niet uitleggen waarom niet eerder het echte verhaal naar buiten was gebracht over Esajas. De buitenwereld zag het als een grappige anekdote, maar Esajas was zelf jarenlang verbitterd. Keer op keer werd hij kwaad als mensen hem herinnerden aan de Olympische Spelen. In 1976 werd Suriname bij de opening van de Spelen aangekondigd als ,,het land dat zich tijdens hun eerste Spelen versliep''.

Esajas had vijf kinderen. Zijn vrouw Lygia Esajas Anijs stierf in januari van dit jaar.