Tasmaanse tijger gezocht

Het gerenommeerde Australische opinieweekblad The Bulletin looft 1,25 miljoen Australische dollar (721.000 euro) uit voor het vinden van een levende Tasmaanse tijger. Het ruim een meter lange buideldier dat zowel op een hond als een tijger lijkt, zou in 1936 zijn uitgestorven. Sindsdien zijn er echter 4.000 informele waarnemingen geweest. Geen enkele daarvan is officieel bewezen.

De actie van het weekblad sluit over ruim drie maanden. ,,Als er dan nog geen exemplaar is gevonden, staat vrijwel vast dat de `waarheid' van nog levende tijgers niet meer dan een mythe is'', aldus hoofdredacteur Garry Linnell van The Bulletin.

De laatste drieduizend jaar leefde de tijger alleen nog op Tasmanië. Daarvoor kwam hij ook op het vasteland van Australië en Nieuw-Guinea voor. De door Papoea's en Aboriginals ingevoerde honden maakten daar een eind aan hun bestaan.

Na de Europese kolonisatie van Tasmanië werdenn de dieren daar als een plaag bestempeld omdat ze schapen aanvielen. De overheid keerde premies uit voor dode tijgers. Met succes. Na na 1930 kwamen ze in het wild niet meer voor. In 1936 vergat een oppasser in de dierentuin van de Tasmaanse hoofdstad het hok voor de laatst overgeleven Tasmaanse tijger te openen. Na een snikhete dag volgde vorst waaraan het dier bezweek. Achteraf een ramp voor de Tasmaanse natuurhistorie, die eerder ook al had moeten vaststellen dat de oorspronkelijke menselijke bewoners van het eiland, de Tasmaanse Aboriginals, als gevolg van genocide door de blanke kolonisten in de negentiende eeuw volledig werden uitgeroeid.

Tegenwoordig staat de afbeelding van de tijger op Tasmaanse toeristische prullaria en bijvoorbeeld ook op het etiket van het beroemdste bier van Tasmanië, Cascade. `The Bulletin' doet een laatste en wanhopige poging voor het eiland om zijn icoonachtig buideldier weer tot leven te brengen. Het weekblad acht de actie kennelijk niet helemaal hopeloos. Een eventuele prijswinnaar moet aan een zeer uitgebreide reeks voorwaarden voldoen. Zo moeten alle nodige overheidsvergunningen voor het vangen van het dier worden nageleefd.

De minister van Natuurbeheer van de staat Tasmanië wil echter helemaal geen vergunningen afgeven. Ze vreest dat legers prijsvangers grote schade aan de ongerepte natuur van de afgelegen delen van de staat gaan aanbrengen. ,,Het zou me verrassen als ze een tijger zouden vinden, maar het zou me nog meer verbazen wanneer ze een wettige vergunning krijgen om ze te gaan opzoeken en te vangen'', zei minister Judy Jackson.