Interne onrust bij Morgan Stanley

Een fusie tussen zakenbank Morgan Stanley en fondsbeheerder Dean Witter leidt acht jaar na dato tot tweespalt. Het woord overname is al gevallen.

Het rommelt bij Morgan Stanley. De grote Amerikaanse zakenbank kampt met interne onrust na het vertrek van een aantal hooggeplaatste functionarissen die zich kritisch hadden uitgelaten over bestuursvoorzitter Philip Purcell.

De tweespalt binnen Morgan Stanley was voor onderzoeksbureau Standard & Poor's reden om de kredietwaardigheid van de bank gisteren met een punt te verlagen. De koers van Morgan Stanley daalde deze week tot 55 dollar (42,4 euro) – minder dan de helft van de hoogste koers, in 2000.

De kiem van het conflict lijkt te liggen in de fusie, acht jaar geleden, tussen zakenbank Morgan Stanley en beleggingsadviseur en fondsbeheerder Dean Witter, aangevuld met de creditcardhandel van Discover. Bestuursvoorzitter Purcell, afkomstig van Dean Witter, werd door de bankiers van Morgan Stanley nooit voor vol aangezien. Dat hij steeds meer van zijn eigen mensen op hoge posities benoemde, leidde tot wraakgevoelens bij de harde kern van Morgan Stanley.

Een aantal beleggers, analisten en voormalige Morgan Stanley-mensen eist nu het vertrek van Purcell om een algehele leegloop – of erger: de teloorgang van de firma – te voorkomen. Maar Purcell houdt vast aan zijn positie, omdat hij naar eigen zeggen het volste vertrouwen heeft van de raad van commissarissen.

Het tumult kwam gisteren tot een voorlopig hoogtepunt toen de twee kampen aan een publiciteitsoffensief begonnen. Acht voormalige Morgan Stanley-directeuren en managers lieten de media een brief zien die ze eerder deze maand aan de raad van commissarissen hadden gestuurd. In de brief wordt aangedrongen op Purcells ,,spoedige vervanging'' wegens ,,falend leiderschap''. De oud-bestuurders, samen goed voor 11 miljoen Morgan-aandelen, vinden dat de bank weer moet worden opgesplitst en dringen aan op de verkoop van niet-essentiële onderdelen. Kort daarop kwamen vijf leden van de achterban van Dean Witter in actie. Ze toonden een soortgelijke brief, gericht aan de raad, waarin steun wordt betuigd aan Purcell.

,,De ouden van dagen of gepensioneerden kunnen zich niet losmaken uit het verleden'', zei Purcell tegen de financiële nieuwsdienst Bloomberg over de brief van Robert Scott c.s. ,,Het gaat prima met ons. We hebben het beste merk in de effectenhandel.''

Morgan Stanley behaalde vorig jaar een winst van 4,4 miljard dollar bij een omzet van 39,5 miljard dollar, die voor twee derde gegenereerd wordt door zakelijk bankieren, zoals het begeleiden van fusies, overnames en emissies.

Dat de 11-koppige raad van commissarissen vierkant achter Purcell staat verbaast zijn critici niet, omdat er behalve Purcell zelf geen Morgan Stanley-mensen in de raad zitten. Er zitten wel mensen in met banden met Dean Witter en Discover Card. Volgens sommigen zouden de commissarissen niet onafhankelijk zijn omdat vier van hen, onder wie Purcell, oud-medewerkers van adviesbureau McKinsey zijn.

Hoewel er volop gespeculeerd wordt over een eventuele overname van Morgan, door financiële zwaargewichten als Citigroup of JP Morgan Chase, meent een aantal analisten dat het zo'n vaart niet zal lopen. Enkele personeelsverschuivingen aan de top zouden weinig uitmaken voor een bank waar 53.000 mensen werken. ,,We hebben een diepe voorraad aan talent'', aldus bestuursvoorzitter Purcell.