Ideale schoonzoon weer in lappenmand

Juist om geen deuk in zijn imago op te lopen stelt Sjeng Schalken zich keer op keer weer beschikbaar voor de Davis Cup. De onbetwiste kopman van Nederland voelt zich verplicht zijn sponsors, captain Tjerk Bogtstra en het grote publiek te plezieren.

Maar net zomin als Richard Krajicek beschikt Schalken over een echt Davis-Cuphart. Als het aan Schalken zelf zou liggen dan zou hij het landentoernooi net als de Olympische Spelen het liefst aan zich voorbij laten gaan. In tegenstelling tot Krajicek heeft de Limburger zelden of nooit overwogen zich niet beschikbaar te stellen. En zo is hij tegen wil en dank uitgegroeid tot een onmisbare schakel van de Nederlandse ploeg. De prijs die Schalken betaalt is groot. Na een door de ziekte van Pfeiffer verloren jaar hoopte de nummer één van Nederland in 2005 de weg terug in te kunnen zetten.

Na een stroef begin van het jaar kwam `de mammoettanker' langzaam maar zeker op stoom. De bescheiden prof sprak onlangs de angst uit dat hij wel eens ver terug zou kunnen vallen op de wereldranglijst. Maart had in zijn ogen de maand moeten worden waarin hij op de toernooien van Indian Wells en Miami zijn plek in de top-100 van het internationale tennis veilig zou gaan stellen. Het Davis-Cuptreffen met Zwitserland verstoorde zijn plannen.

Terwijl de Zwitserse kopman Roger Federer zich afmeldde voor de ontmoeting, werkte Schalken begin deze maand twee slopende vijfsetters af. Direct na zijn beslissende zege op Stanilas Wawrinka voelde Schalken al dat hij te veel van zijn breekbare lijf had geëist. Tegen beter weten in ondernam hij de reis naar de Verenigde Staten. Schalken wilde zichzelf weer fit slapen, maar in bed liep hij een luchtweginfectie op. Weg Indian Wells. Hij vestigde zijn hoop daarna op Miami, maar Schalken forceerde zijn rug en moest hij zich opnieuw terugtrekken. En is hij voor weken uitgeschakeld.

Schalken speelde mee in de Davis Cup om geen goodwill te verliezen, maar door zijn optreden voor Nederland werd juist zijn negatieve imago van `altijd geblesseerde speler' versterkt. Nederland stuit half juli in de kwartfinales op Slowakije. Niemand kan Schalken iets verwijten als hij dan voor zichzelf kiest.