De andere Dekker steelt de show

Rabobank had met wereldkampioen Oscar Freire een `superwinnaar' in de Brabantse Pijl, Thomas Dekker, de grootste belofte van het Nederlandse wielrennen, zorgde voor een verrassing in de Franse Ardennen.

Successen op drie fronten, in België en Frankrijk, zorgden ervoor dat verschillende ploegen van Rabobank met groot genoegen terugkijken op het paasweekeinde. En met hoge verwachtingen vooruitkijken naar zondag: de Rabo's Oscar Freire en Erik Dekker verschijnen in Brugge als favorieten aan de start in de Ronde van Vlaanderen.

Ondanks een blessure aan zijn zitvlak bekroonde de Spaanse wereldkampioen Freire zondag een sterk collectief optreden van de formatie van ploegleider Erik Breukink met een overwinning in de Brabantse Pijl. Bij de beloftenploeg van ploegleider Nico Verhoeven was het feest met de eindzege van Kai Reus in de Ronde van Normandië en de ritzege van Hans Dekkers.

Voor de grootste sensatie zorgde zondagochtend neo-prof Thomas Dekker, de tweede Dekker bij Rabobank en daarom ook wel `de andere Dekker' genoemd. De 20-jarige renner die in de beloftenploeg van Verhoeven werd klaargestoomd voor het grote werk en daar vorig jaar onder meer de Ronde van Normandië en de Grote Prijs Eddy Merckx won de koppelkoers die vernoemd is naar Dekkers favoriete sportman stal de show eergisteren in de Franse Ardennen. In de rittenkoers Critérium International, troefde Dekker in de finale van de tweede etappe (98,5 kilometer), op de Côte de la Roche aux Sept Villages drie gevestigde namen af: de Amerikaan Bobby Julich, de Duitser Jorg Jaksche en de Italiaan Ivan Basso, nummer twee in de laatste Ronde van Frankrijk. Hij won de etappe en ging 's middags als leider van start in de afsluitende tijdrit. Hoewel tijdrijden naast klimmen een andere specialiteit is van Dekker, moest hij het op het 8,3 kilometer lange parkoers afleggen tegen Julich, die onlangs Parijs-Nice won. Tussen de Amerikaan en de Nederlander, die tweede werd, bedroeg het verschil in het eindklassement acht seconden.

Dekker, voor de komende jaren veruit de belangrijkste Nederlandse wielrenner om de successen van Erik Dekker en Michael Boogerd een passend vervolg te geven, brandt van ambitie. In de Ronde van Italië gaat hij op 7 mei niet alleen van start om in zijn eerste grote etappekoers ervaring op te doen, verduidelijkte ploegleider Breukink zondag na afloop van de Brabantse Pijl. Hij doet in de proloog in Reggio Calabria mee voor een plaats op het podium. ,,Hij zit al op een hoog niveau, maar hij moet zich wel realiseren dat hij de tijd moet nemen. Kies maar een paar doelen'', luidt het advies van Breukink aan Nederlands grootste talent, wiens enthousiasme af en toe nog moet worden getemperd. Aan het begin van het jaar sprak Dekker al over een eventuele deelname aan Milaan-Sanremo, de eerste en met bijna driehonderd kilometer bijna de langste van de voorjaarsklassiekers. Breukink: ,,Hij roept wat hij denkt en moet tegen zichzelf in bescherming worden genomen.''

Dat geldt niet meer voor Freire. Onderaan de top van de Alsemberg, waar de finish lag van de 45ste Brabantse Pijl, noemde Breukink de drievoudig wereldkampioen ,,een superwinnaar''. Traditioneel eindigt de semiklassieker bij Brussel in een aantal plaatselijke ronden. In de voorlaatste ronde, op de top van de Lindenberg, was de Spanjaard gedemarreerd uit een kopgroep van vijftien renners. Drie ploegen waren daarin met drie renners vertegenwoordigd; behalve Rabobank (met Freire, Karsten Kroon Gerben Löwik) de Belgische formaties Quick Step en Davitamon-Lotto. In de afdaling van de Lindenberg liet Freire zich als een baksteen naar beneden vallen – kont omhoog, neus op het stuur. Hij kreeg even gezelschap van de Belg Wim van Huffel, maar die werd al snel ingerekend door de achtervolgers. Uit dat groepje slaagden de Belg Axel Merckx en de Nederlander Marc Lotz er op ongeveer tien kilometer van de finish in om bij Freire te komen. Gedrieën reden ze naar de streep. In de achtervolgende groepjes deden respectievelijk Kroon en Löwik goed afstopwerk. In de eindsprint hadden Lotz en Merckx geen schijn van kans tegen Freire. Hij werd de eerste Spanjaard die de Brabantse Pijl won, zoals zijn landgenoot Igor Asterloa in 2003 voor een primeur zorgde in de Waalse Pijl. Twee jaar geleden werd Freire tweede in de Brabantse Pijl, achter ploeggenoot Michael Boogerd. Die nam deel aan het Critérium International.

Freire, twee weken geleden winnaar van de Tirreno-Adriatico (inclusief drie ritzeges), is een van de favorieten in de Ronde van Vlaanderen van komende zondag. Dat is de afsluiting van de Vlaamse Wielerweek, die zaterdag begon met de E3 Prijs. Die werd zaterdag op indrukwekkende wijze gewonnen door de beste wielrenner van België, Tom Boonen. In de eindsprint had hij geen enkele moeite met zijn Duitse medevluchter Andreas Klier. Een groepje achtervolgers kwam dichtbij, maar vond geen aansluiting. Onder hen een andere kanshebber voor de zege in de Ronde van Vlaanderen: Erik Dekker. Die reed, in tegenstelling tot Boonen en Freire, zowel de E3 Prijs als de Brabantse Pijl. Van de drie verschijnt de 34-jarige kampioen van Nederland zondag in Brugge in elk geval aan de start met de meeste ervaring.