Actieve uitvinder

In zijn woonplaats Modesto (Californië) is vorige week uitvinder Andrew Toti op 89-jarige leeftijd overleden. Toti bedacht onder meer het opblaasbare reddingsvest en het lipje om frisdrankblikjes mee te openen. Bij zijn dood had hij het patent op 500 uitvindingen.

Toti, zoon van Italiaanse migranten, begon op zijn negende met uitvinden (een variatie op het combinatieslot), maar werd vooral bekend door het reddingsvest dat hij in de jaren dertig bedacht omdat zijn moeder zich zorgen maakte als hij ging varen. ,,Het eerste vest was gevuld met eendenveren'', vertelde hij vorig jaar aan de krant Modesto Bee bij de opening van zijn eigen museum. ,,Dat was te log en zwaar, dus ik schakelde over op lucht.''

Het vest bestond uit twee gele rubberen delen die met de mond konden worden opgeblazen, of met een automatische pompje dat kooldioxide in het vest bracht. Een centuur en harnas hielden het geheel bijeen.

Het Amerikaanse ministerie van Oorlog hoorde over de uitvinding. Het betaalde Toti in 1936 1.600 dollar voor de rechten op het reddingsvest, dat Mae West werd genoemd naar de rondborstige actrice. Veel Amerikaanse piloten danken hun leven aan de Mae West – onder wie de latere president George H.W. Bush die in de Tweede Wereldoorlog werd neergeschoten boven de Stille Oceaan. ,,De dankbare marineman'' dankte Toti vorig jaar voor ,,het profijt dat ik had van uw uitvinding''.

Voor zijn vader bedacht Toti een kippenplukmachine. De machine betekende een revolutie binnen de pluimvee-industrie. Zijn vader was echter niet onder de indruk. ,,Mijn vader zei altijd dat een uitvinder een nietsnut was, die altijd een makkelijker manier zocht om dingen te doen.'' Hij was het hier niet mee eens: ,,Inventiviteit is de moeder van alles.''

In 1972 bedacht hij een druivenplukmachine voor wijnhandelaren Ernest en Julio Gallo. Enkele jaren geleden vond hij, samen met een arts, een flexibele luchtbuisslang uit, die het voor artsen makkelijker maakt een beademingsbuis bij patiënten binnen te brengen. De vondst werd tijdens een uitzending van de tv-serie ER vertoond. De laatste maanden hield hij zich vooral bezig met zijn grootste project: het uitvinden van een perpetuum mobile.