Wat ligt er op het nachtkastje van Frank Westerman?

Frank Westerman, winnaar van de Belgische literatuurprijs de Gouden Uil, vertelt aan Yaël Vinckx waarom hij over de Ark van Noach leest

Frank Westerman leest niet in bed en heeft daarom ook geen nachtkastje in zijn slaapkamer. Hij leest hooguit voor in bed, aan zijn dochter van drie. Het nachtkastje staat dan ook in haar kamer, en is volgestapeld met kleine en grote boeken. Ze hoort het liefst verhalen uit de Gouden Boekjes-reeks, bijvoorbeeld Sloffie Sleepboot of Mannetje Nies. Prachtig vindt ze die verhalen en de tekeningen ook.

Wat leest de winnaar van de Belgische literatuurprijs de Gouden Uil dan wel? ,,Het woordenboek der Nederlandse taal'', antwoordt hij. Pardon, is dit een grap? Maar Westerman is serieus; hij heeft vanochtend het Woordenboek der Nederlandse Taal op zijn computer geïnstalleerd. En hij is enthousiast. ,,Drieënveertig banden, 1,7 miljoen citaten, vijf eeuwen Nederlandse taal. Dit is een openbaring. Alsof je een oneindige schatkamer binnengaat.''

Afgelopen weekeinde won Frank Westerman de Gouden Uil. Hij was al twee keer eerder genomineerd, met zijn boeken De Graanrepubliek en Ingenieurs van de Ziel; twee keer greep hij ernaast. Hij vond het niet erg (,,het eten en de wijn waren goed en ik heb er met veel plezier gezeten'') en verwachtte ditmaal eigenlijk ook niet te winnen. Maar deze keer voelde het anders. ,,Ik was van te voren vrij euforisch.'' Tot hij aanschoof aan het diner en de wijn werd ingeschonken: ,,Toen dacht ik, nee, ik word het niet.'' Maar zijn gevoel bedroog hem en zijn boek El Negro en ik werd bekroond.

Inmiddels is Westerman al weer bezig aan zijn volgende boek. Dat zal gaan over wetenschap en religie of, specifieker, over de berg Ararat en de Ark van Noach die volgens de overlevering op de flanken van de berg moet liggen. In augustus wil hij de berg beklimmen en voor die tijd moet hij nog de nodige boeken lezen. En dus bestudeert hij op dit moment het Gilgamesj-epos, ontcijferde stenen tafelen, ouder dan de Bijbel. In dit epos komt het verhaal over de zondvloed ook voor. En heeft hij de Bijbel en de Koran naast elkaar liggen, om de verschillende varianten van het zondvloed-verhaal te bestuderen.

Zware kost, maar over de Ark van Noach en de eeuwenlange menselijke zoektocht naar een bewijs van het bestaan van de boot bestaan ook lichtere verhalen. Westerman vertelt met plezier over kolonel James Irwin, die in 1971 op de maan landde en na terugkeer op aarde de rest van zijn leven besteedde aan de zoektocht naar de Ark. Of over de dochter van de Russische tsaar Nicolaas II die naar verluidt een amulet droeg met daarin een splinter van de Ark. Of over de laatste high-tech Amerikaanse missie, die afgelopen zomer op de berg plaatsvond.

En denkt Frank Westerman zelf bewijs van de Ark te vinden, in augustus, op de Ararat? ,,Nee. Ik ga niet zoeken naar de Ark, ik ga zoeken waarom mensen een Godsbewijs zoeken.'' Dus moet hij lezen, ter voorbereiding, en blijft er weinig tijd over voor boeken die niet met het onderwerp hebben te maken. Of toch, onlangs las hij Het onverwachte antwoord van Patricia de Martelaere, net als hij genomineerd voor de Gouden Uil. ,,Schitterend.''

Maar vooralsnog draait het toch om de Ark van Noach. Zelfs op het nachtkastje van zijn dochter. Daar ligt een pop-up boek, met opgevouwen dieren, die twee aan twee de papieren boot binnen gaan.