Je hart verliezen in Europa's kleinste wereldstad

Antwerpen is zowel verslavend als verwarrend. Van pioniers in de mode tot culinaire fijnzinnigheid.

Antwârpe. . gij zè ga veur mij

toch de stad waar azzek zèn gebore

de Groenpleuts, de Meir. . de Keyserlei

daar hemme kik m'n hart verlore

Niemand heeft Antwerpen beter bezongen dan de Strangers, een groepje zangers die de afgelopen vijftig jaar uitgroeiden tot de ambassadeurs van het `Aantwaarps'. Hun trotse Antwârpe is het volkslied van de stad. Ik deel hun gevoel sinds ik er zestien jaar geleden mijn hart verloor.

Antwerpen is de kleinste wereldstad of, omgekeerd, het grootste cosmospolitische dorp van Europa. Niet alleen door de haven en diamantindustrie. De Sinjorenstad speelt ook cultureel een voorhoederol: van mode tot rock, van toneel tot musea, van geconserveerde middeleeuwse architectuur tot interieurinrichting, en van lifestyle tot culinaire fijnzinnigheid.

Internationale couturiers als Dries Van Noten, Ann Demeulemeester, Dirk Bikkembergs en Walter Van Beirendonck zijn Antwerpse modepioniers, en een volgende generatie dient zich aan. De stad heeft meer exportproducten: van bohémiens als theatermaker Luk Perceval van het Toneelhuis, tot rockvernieuwer en filmer Tom Barman van dEUS en Magnus, tot schrijver Tom Lanoye. En dan is er natuurlijk het puur materiële Antwerpen waar alles te koop is: van de allerwuftste sleutelhanger van Louis Vuitton tot de goddelijkste pralines van Del Rey.

Dit alles op korte afstand van elkaar: met de auto kun je in tien minuten de stad doorkruisen van de dokken aan de noordkant tot aan het `Oud Zuid'. Wie kent een stad waar het leven zich zo samenperst op een kleine oppervlakte, migranten-, hoeren- en criminelenbuurten incluis? En waar het wereldburgerschap zo samenvloeit met het kleinburgerschap, van de extreemrechtse kiezer die het Vlaams Belang tot de grootste partij van Antwerpen heeft gemaakt?

In die verslavende en verwarrende stad begint de ideale dag met een ontbijt in het Dagelijks Brood aan het Steenhouwersvest, onderdeel van een hitformule die zich uitstrekt van New York tot Koeweit. Rogge- en zuurdesembrood met tapenades en mediterrane salades, gezeten aan een lange boerentafel, zachte verlichting, en op de achtergrond klassieke muziek.

Niet ver daarvandaan aan de Groenplaats (Groenpleuts, zoals de Strangers zingen) ligt de FNAC: een overzichtelijke supermarkt voor boeken en cd's. Wie lang wil grasduinen in politieke of literaire boeken, is hier op het juiste adres. Aan de overkant van de FNAC loop je via de Schrijnwerkersstraat de belangrijkste, deels autovrije winkelbuurt van Antwerpen in: van de Schuttershofstraat waarin Gucci en Armani eigen winkels hebben, tot de Kammenstraat waar de hippe winkels voor jongeren zetelen. Een snelle sushi-lunch bij de Wok A Way in de Groendalstraat is een goede tussenstop.

Wie zijn huis wil herinrichten of gewoon op zoek is naar iets decoratiefs, moet even langs de smaakvolle interieurwinkel van Flamant in de Lange Gasthuisstraat. Een majestueus pand aan de overkant bergt de trendy kledingwinkel Verso, met een ruime collectie Prada en Dolce & Gabbana, en bijbehorende fancy brasserie. Iets verderop ligt het kleine, prachtige museum Mayer van den Bergh, met schilderkunst, beeldhouwwerken, tekeningen en kunstnijverheid van de twaalfde tot de negentiende eeuw.

Ook het Modemuseum in de Nationalestraat en het Fotomuseum aan de Waalse Kaai, vijf minuten rijden met de auto, zijn de moeite waard. Het Modemuseum bewijst in alle eenvoud de relevantie van de Antwerpse modeontwerpers; met de belendende kunstboekenwinkel Copyright als paradijs voor liefhebbers. Het vernieuwde, strak ingerichte Fotomuseum heeft nog twee weken de tentoonstelling van U2- en sterrenfotograaf Anton Corbijn.

Restaurant Pazzo aan de Oude Leeuwenrui is een goede plek om de dag uit te luiden. In dit voormalige graanpakhuis runt William Wouters (40), al vaker bekroond als beste sommelier van België en telg uit een Antwerps horecageslacht, een van de populairste restaurants en wijnbars. Een prettig rumoerig, altijd vol restaurant, met de bedrijvigheid van de open keuken in zicht en jazzmuziek uit de speakers. Balken aan de zoldering en tafels van gezandstraald inox vormen een ongedwongen combinatie. Bij binnenkomst krijg je een glaasje Prosecco en hapjes van het huis terwijl het personeel lonkend rond gaat met een pot truffels, waar je bijna high van wordt.

Wouters serveert zo'n 250 à 300 wijnen uit 25 landen, waarvan een derde onder de 27 euro per fles. Hij adviseert bij de wijnkeuze of kiest op eigen gezag, en vertelt er gedreven de heuvelligging bij. Chef-kok Ingrid Neven (26) presenteert een verrassende wereldkeuken. Het slaatje met wintertruffel, parmezaanse kaas en truffelolie, en daarna de tempura van gamba's met oosterse groentemengeling, pasta en currysausje staan ook na herhaling niet tegen. Een licht op hout gerijpte Soave classico uit 2003 maakt het geheel af. Dis en decor geven je een werelds gevoel, alsof je in een grote metropool bent. Maar het is toch gewoon Antwârpe.

Antwerpen

Het Dagelijks Brood, Steenhouwersvest 48, tel. 0032 32267613 (res. n. mog.) www.lepainquotidien.com

FNAC, Groenplaats, tel. 0032 32135611

Wok a Way, Groendalstraat 14, tel. 0032 32131313

Flamant, Lange Gasthuisstraat 12, tel. 0032 32277441

Verso, Lange Gasthuisstraat 11, tel. 0032 32269292

Museum Mayer van den Bergh, Lange Gasthuisstraat 19, tel. 0032 32324237 http://museum.antwerpen.be/mayervandenbergh/

Modemuseum, Nationalestraat 28, tel. 003234702770

Fotomuseum, Waalse Kaai 47, tel. 0032 32429307, www.fotomuseum.be

Pazzo, Oude Leeuwenrui 12, 0032 32328682

Hotel 't Sandt, Zand 13-19, 0032 32329390, www.hotel-sandt.be