Zacht weefsel van dino

Paleontologen hebben cellen en bloedvaten geïsoleerd uit een 68 miljoen jaar oude dinosaurus. Het zachte weefsel komt uit het ruim een meter lange achterbeen van een Tyrannosaurus rex, een fossiel dat is gevonden in de Amerikaanse staat Montana. Doorgaans vinden paleontologen van dinosauriërs alleen versteende botten terug en soms wat veren of organen. Als er al zacht weefsel bewaard blijft dan is de oorspronkelijke structuur daarvan meestal verloren gegaan. Dat lijkt nu niet het geval.

Met een elektronenmicroscoop ontwaarden de wetenschappers de omtrekken van bloedvaten van het fossiel van T. rex, een van de grootste vleeseters die ooit heeft geleefd. In de bloedvaten bevinden zich roodbruine cirkelvormige structuren die op cellen lijken. De bloedvaten van het fossiel zijn nauwelijks te onderscheiden van die van een moderne struisvogel. Vogels zijn verre verwanten van de dinosauriërs.

In Science schrijven Mary Schweitzer en haar collega's vandaag dat de onwaarschijnlijke vondst `nieuwe wegen opent voor de bestudering van de fysiologie en biochemie van dinosauriërs'. Als het weefsel zo goed bewaard is gebleven als gedacht, dan is het misschien ook mogelijk om daaruit intacte eiwitten te isoleren. Die kunnen nieuwe informatie opleveren over de verwantschap van dinosauriërs met andere dieren en misschien uitsluitsel geven over de vraag of deze dieren warmbloedig waren. Dat ook erfelijk materiaal in de vorm van intact DNA wordt teruggevonden lijkt onwaarschijnlijk, omdat deze moleculen doorgaans niet zo lang bewaard blijven.

Het zachte weefsel is in 2003 gevonden in de beenmergholte van het bovenbeen van een naar schatting achttien jaar oud exemplaar. Dat bot, vervat in een laag gesteente werd gebroken om het te kunnen transporteren vanaf de afgelegen, beroemde vindplaats van fossielen Hell Creek in Montana. Nadat de binnenkant van het bot was behandeld met een speciale oplossing ontdekten de wetenschappers daar het ongewone weefsel. Analyse moet uitwijzen of het T.rex-weefsel onveranderd bewaard is gebleven.