`Ontembare Leeuwen' in het nauw

De kans is groot dat het nationale elftal van Kameroen volgend jaar ontbreekt op het WK voetbal in Duitsland. Sinds 1990 was het Afrikaanse land altijd van de partij op het eindtoernooi.

Het nationale voetbalelftal van Kameroen dreigt voor het eerst sinds 1990 het wereldkampioenschap voetbal mis te lopen. En daarmee ook de premie van 8,2 miljoen Amerikaanse dollars die wordt uitgekeerd aan alle 32 landen die zich plaatsen voor het eindtoernooi, dat volgend jaar in Duitsland wordt gehouden.

Het sterkste Afrikaanse voetballand van de laatste vijftien jaar heeft halverwege de kwalificatiereeks een achterstand van vier punten op koploper Ivoorkust. Daarmee neemt Kameroen in groep 3 van de Afrikaanse zone de derde plaats in. Libië, dat tweede staat, heeft twee punten voorsprong.

Van de vijf Afrikaanse groepen plaatsen alleen de winnaars zich voor het WK in Duitsland. De eerste drie, aangevuld met de hoogst geklasseerde nummer vier, verzekeren zich van deelname aan het toernooi om de Afrika Cup, dat van 20 januari tot en met 10 februari 2006 in Egypte wordt gehouden.

Van de andere vier landen die drie jaar geleden nog deelnamen aan het WK in Japan en Zuid-Korea, staan Nigeria en Tunesië er evenmin goed voor, maar zij zijn kansrijker dan Kameroen. Senegal en Zuid-Afrika gaan in hun groep aan de leiding, zij het dat Senegal die positie deelt met Togo en Zambia.

Verliespunten in de drie uitwedstrijden hebben Kameroens kansen op de eindronde in Duitsland doen slinken. De `Ontembare Leeuwen' verloren met 3-2 van Egypte en speelden gelijk in Libië (0-0) en Soedan (1-1). Beide thuiswedstrijden won Kameroen, waaronder die tegen Ivoorkust (2-0), dat daarmee de enige groepsnederlaag leed. De overige vier wedstrijden wonnen de Ivorianen; daaronder de uitwedstrijd tegen Egypte: 1-2. Kameroen speelt zondagmiddag thuis tegen Soedan en Ivoorkust ontvangt Benin, de twee teams die met twee punten de laatste plaats in groep 3 delen.

De slechte resultaten van Kameroen hebben de Duitser Winifred Schäfer zijn positie als bondscoach gekost. Hij is opgevolgd door de Portugees Artur Jorge, die ook nog korte tijd trainer van Vitesse is geweest.

Op grond van het resterende programma en de kracht van Ivoorkust heeft Kameroen een geringe kans het verschil van vier punten met de koploper goed te maken. De beslissende wedstrijd, naar het zich laat aanzien, wordt op 2 september het duel Ivoorkust-Kameroen. Ivoorkust, dat nooit heeft deelgenomen aan het WK, heeft een sterke ploeg met Kolo Touré (Arsenal) en Didier Drogba (Chelsea) als dragende spelers. Bondscoach is Henri Michel, die enige jaren de leiding had over de nationale Franse ploeg.

Interessante wedstrijd in groep 3 is verder die tussen Egypte en Libië, waarbij de Egyptenaren moeten winnen om nog groepswinnaar te kunnen worden. Oud-Ajacied Mido is teruggekeerd in de selectie, nadat hij sinds september vorig jaar was geschorst door de nationale bond. Die straf was een gevolg van zijn afzegging wegens een blessure, die hem er niet van weerhield voor zijn toenmalige club AS Roma uit te komen. Mido, die inmiddels is getransfereerd naar Tottenham Hotspur, is in genade aangenomen nadat hij zijn excuses had aangeboden.

Senegal, dat bij het laatste WK als enig Afrikaans land de kwartfinales bereikte, heeft in groep 1 onverwacht veel concurrentie van Togo en Zambia. Gedrieën hebben die landen tien punten. Hekkensluiter is opmerkelijk genoeg Mali, een voetballand in opkomst, dat vorig jaar nog de halve finales van de Afrika Cup haalde. Het programma voor komend weekeinde: Senegal-Liberia, Zambia-Congo Brazzaville en Mali-Togo.

In groep 2 leidt Zuid-Afrika met één punt voorsprong op Ghana en Congo. De verschillen zijn gering, want zelfs Kaapverdië (twee punten achterstand op Zuid-Afrika), Burkina Faso (drie punten achterstand) en Oeganda (vier punten achterstand) hebben nog theoretische kansen op deelname aan het WK. Zuid-Afrika, met de Ajacieden Hans Vonk en Steven Pienaar in de selectie, speelt een thuiswedstrijd tegen Oeganda. Burkina Faso ontvangt Kaapverdië en Congo speelt tegen Ghana.

Nigeria is in groep 4 in felle strijd gewikkeld met koploper Angola. De Nigerianen hebben één punt minder, met de thuiswedstrijd tegen hun concurrent nog voor de boeg. In die groep lijken Gabon, Zimbabwe, Rwanda en Algerije geen aanspraken meer te maken op plaats in de eindronde van het WK. Nigeria speelt zaterdag thuis tegen Gabon en Angola gaat een dag later op bezoek bij Zimbabwe.

In groep 5 gaat Guinee verrassend aan de leiding. Maar dat beeld is vertekend, omdat Kenia in die groep drie wedstrijden niet heeft kunnen spelen wegens een straf van de wereldvoetbalbond FIFA. De Keniaanse bond werd drie maanden in de ban gedaan, omdat de nationale overheid de bestuurlijke leiding had overgenomen. Tunesië en Marokko, de finalisten van de laatst gehouden Afrika Cup, zijn de favorieten, maar hebben een wedstrijd minder gespeeld dan koploper Guinee.

Marokko speelt zaterdagavond in Rabat de belangrijke wedstrijd tegen Guinee. In de selectie zijn vier spelers uit de Nederlandse competitie opgenomen: doelman Khalid Sinouh (RKC), Ali Boussaboun (NAC), Nourdin Boukhari (Ajax) en Tarik Sektioui (AZ). Tunesië met Feyenoorder Karim Saïdi en Ajacied Hatem Trabelsi speelt in Tunis tegen Malawi.