Olifant zoekt contact met een vrachtwagen

Afrikaanse olifanten kunnen geluiden uit hun omgeving heel precies imiteren. Dat schrijven Amerikaanse en Oostenrijkse biologen vandaag in het Britse wetenschappelijke tijdschrift Nature.

Volgens de onderzoekers geeft imitatie de olifanten de mogelijkheid zich van andere dieren in hun omgeving te onderscheiden. Als individu proberen ze op die manier te socialiseren met andere dieren.

In Kenia is een tien jaar oude vrouwelijke olifant, Mlaika, die het motorgeluid van vrachtwagens nadoet. Vanuit haar nachtverblijf kan zij soms het verkeerslawaai van de drie kilometer verderop gelegen snelweg Nairobi-Mombasa horen. Mlaika maakte een vrachtwagenachtig geluid tot enkele uren na zonsondergang, het optimale tijdsinterval voor het doorgeven van de lage geluiden waarmee olifanten doorgaans op de Afrikaanse savanne communiceren.

De biologen onderzochten nog een tweede geval van geluidsimitatie; dat van Calimero, een 23-jarige stier uit de dierentuin van Basel, Zwitserland. Calimero trok achttien jaar lang op met twee vrouwelijke Indische olifanten, en maakte dezelfde piepgeluiden als zij. Afrikaanse olifanten maken normaal heel andere geluiden, maar op den duur was dit piepgeluid het enige geluid dat Calimero nog maakte. De onderzoekers interpreteren het als een poging van Calimero om te socialiseren met de olifanten van een andere soort.

Imitatie van geluiden komt voor bij apen, vogels, vleermuizen en zeezoogdieren, maar was nog nooit eerder bij olifanten waargenomen. Volgens de onderzoekers is het leren van geluiden die niet typisch zijn voor de eigen soort vooral geëvolueerd bij dieren die in groepen van een telkens wisselende samenstelling leven. De geluiden zijn daarbinnen een manier om de sociale relaties in stand te houden.