Voetbal is verraad in Nigeria

Het ene moment trap je vol overgave tegen een bal tijdens een voetbalwedstrijd. Het andere moment dreigt je dat de kop te kosten omdat je wordt beschuldigd van landverraad. Gisteren moesten 52 mensen in Nigeria voor de rechter verschijnen, een half jaar nadat ze bij een voetbaltoernooi waren opgepakt.

De Beweging voor de Realisering van een Soevereine Republiek voor Biafra had het toernooi georganiseerd. Dat is een groepering die strijdt voor de onafhankelijkheid van Biafra, een regio in het zuidoosten van Nigeria. De overheid zegt dat de beweging verboden is hoewel dat niet per decreet is vastgelegd. Daarom trad de politie op.

De Nigeriaanse regering is altijd bang geweest dat het land met zijn meer dan 250 bevolkingsgroepen uiteen zou vallen. Groepen in de olierijke Niger Delta sturen al jaren aan op onafhankelijkheid.

In 1967 kondigde de op twee na grootste bevolkingsgroep in Nigeria, de Igbo's, de onafhankelijkheid af in de Oostelijke Regio. Het uitroepen van de republiek Biafra leidde tot een burgeroorlog waarbij tussen een half en twee miljoen mensen omkwamen. De Biafraanse strijdkrachten gaven zich over in 1970.

De beweging die het toernooi organiseerde, wil de republiek Biafra doen herleven. Volgens mensenrechtenorganisaties maakt ze bij de strijd alleen gebruik van vreedzame middelen.

Een advocaat van de aangeklaagde voetballers noemde de arrestaties bij het toernooi belachelijk. Hij beweerde ook dat diverse opgepakte voetballers tijdens hun voorarrest door de politie zijn geslagen toen agenten vergeefs probeerden hen te dwingen tot het ondertekenen van bezwarende verklaringen. Een vrouw zou een miskraam hebben gekregen na dergelijke mishandelingen. Zij was volgens haar man enkel op het toernooi om water te verkopen. De politie ontkent de mishandelingen.

De voetballers worden onder meer beschuldigd van landverraad en het smeden van een complot tegen de president en het leger van Nigeria. Bij een veroordeling riskeren zij de doodstraf. De meesten droegen nog steeds de voetbalkleding waarin ze zes maanden geleden zijn opgepakt toen ze de rechter gisteren vroegen op borgtocht te worden vrijgelaten. De rechter beslist op 11 april over hun verzoek.