Ongekeurd gen-maïszaad op de markt

Het Zwitserse bedrijf Syngenta heeft honderden tonnen genetisch gemodificeerd maïszaad verspreid dat nog niet was goedgekeurd voor de verkoop. In Amerika wordt de zaak onderzocht door de ministeries van Landbouw, Milieu en Volksgezondheid.

Het bericht over het maïszaad verscheen gisteren op de website van het wetenschappelijk tijdschrift Nature. Door de kwestie is opnieuw ernstige twijfel gerezen over het toezicht op de verkoop, teelt en verwerking van genetisch gemodificeerde gewassen. Vijf jaar geleden is in Amerika al eens genetisch gemodificeerde maïs verwerkt in menselijk voedsel, hoewel de betreffende maïs alleen was goedgekeurd voor verwerking in veevoer. De daaropvolgende terughaalactie kostte naar schatting 1 miljard dollar (757 miljoen euro).

De kwestie die nu speelt, betreft zogeheten Bt-10 maïszaad. Het bevat een gen van de bodembacterie Bacillus thuringiensis, dat de plant beter beschermt tegen bepaalde insekten die de maïs aanvreten. Syngenta brengt al jaren een soortgelijke maïs, de zogeheten Bt-11 Muaïs, op de markt. Die is in Amerika, en ook in Europa, wel goedgekeurd.

Syngenta heeft het Bt-10 maïszaad tussen 2001 en 2004 verkocht. Of het gewas in menselijk voedsel is verwerkt is niet duidelijk. Het Zwitserse bedrijf laat weten dat er sprake is van een ongeluk dat geen gevaren voor de volksgezondheid en het milieu met zich meebrengt. Volgens een woordvoerder van het bedrijf is de Bt-10 maïs nagenoeg identiek aan de goedgekeurde Bt-11 maïs. Syngenta wil niet zeggen aan welke landen het Bt-10 zaad is verkocht. Het bedrijf heeft de kwestie eind vorig jaar voorgelegd aan de Amerikaanse overheid. Die heeft de afgelopen maanden discussies gevoerd met Syngenta over de aanpak van de fout, en over de vraag hoe en wanneer het grote publiek op de hoogte te stellen.

Volgens Michael Rodemeyer, directeur van een Amerikaanse denktank over voedsel en biotechnologie, schaadt het voorval de reputatie en mogelijk ook de handelspositie van Amerika. ,,Landen die voedsel uit de VS importeren zullen zich afvragen of de controle in ons land wel afdoende is.''

In Europa staat de consument zeer afhoudend tegenover genetisch gemodificeerd voedsel. Ondanks dat heeft de Europese Commissie gisteren laten weten vaart te zullen gaan maken met de goedkeuring van dit soort gewassen. Tussen de VS en Europa dreigt een conflict omtrent deze gewassen.