La Grande Guerre des kruideniers

Een wisseling aan de top zorgt altijd voor nervositeit. Maandag werd bekend dat de topman van de Franse supermarktketen Casino de laan is uitgestuurd. En Casino is met 45 procent de machtigste aandeelhouder van het Bossche Laurus, waarvan de supermarkten Edah en Super De Boer deel uitmaken.

De nu gevallen Casino-topman Pierre Bouchut is de man die zich over Laurus heeft ontfermd. De Fransen klommen in de zomer van 2002 aan boord door een kapitaalinjectie in ruil voor een groot belang. Destijds heerste het beeld dat Casino voor een habbekrats de tweede supermarktspeler van Nederland binnenhaalde. Bouchut nam persoonlijk zitting in de raad van commissarissen om de aanwinst in rustiger vaarwater te brengen.

De Fransman heeft bijna drie jaar mogen kijken, en zag in die tijd het serene Nederlandse supermarktlandschap veranderen in een oorlogsgebied waarin felle prijsconcurrentie aan de orde van de dag is. Laurus dook daardoor weer in de rode cijfers en had vorig jaar weer kapitaal nodig. Onder leiding van Bouchut werd er nog eens circa 100 miljoen euro ingepompt.

De prijsoorlog in de supermarktsector woedt inmiddels ook in Frankrijk. En juist dat kostte Bouchut deze week de kop. Volgens zijn commissarissen had hij hier niet adequaat genoeg op gereageerd. In Frankrijk, net zoals in Nederland, winnen de Duitse ketens Aldi en Lidl terrein. Rijke of armlastige consumenten, allemaal winkelen ze bij deze `harddiscounters'.

Nederland was voor Casino in 2002 het eerste land in de Europese Unie waar het Franse concern voet aan wal zette. Laurus leek daarmee voor Bouchut een lovebaby te zijn. Maar met lovebaby's moet je uitkijken. Dat kunnen ook huilbaby's blijken te zijn.

Wat gaat de nieuwe topman van Casino doen? Wat er kan gebeuren is te zien bij Carrefour, de andere grote Franse supermarktketen. Daar werd kort geleden onder leiding van een nieuwe bestuursvoorzitter de stekker uit een aantal kostbare buitenlandse avonturen getrokken. En er is nog een voorbeeld. Bij branchegenoot Ahold gebeurde precies hetzelfde toen daar een nieuwe topman aan het roer kwam te staan.

Eerst waren de Fransen van Casino de boemannen, toen ze een fors belang in Laurus kochten. Daarna werden ze de reddende engel door opnieuw kapitaal te fourneren. Nu is vooral de vraag of Casino de verlieslatende Nederlandse dochter wil aanhouden. Den Bosch kijkt hoopvol naar Saint-Etienne, maar de vraag blijft of de Fransen binnenkort niet te druk zijn met de oorlog in hun eigen markt. C'est la guerre...