Petacchi `light' wint openingsklassieker

Wielerkoersen van meer dan 250 kilometer kon de Italiaanse sprinter Alessandro Petacchi nooit winnen, wisten de critici, maar zaterdag bewees hij in Milaan-Sanremo hun ongelijk. In een fraaie sprint versloeg hij op overtuigende wijze concurrenten als de Spanjaar Oscar Freire en de Belg Tom Boonen, waarmee hij voor het eerst in zijn carrière een klassieker op zijn naam schreef.

,,Eerlijk gezegd werd ik goed ziek van de journalisten en ploegmaten die veronderstelden dat ik geen lange races kon winnen'', zei de 31-jarige Petacchi na afloop. ,,De overwinning van vandaag is voortgekomen uit de nederlaag van vorig jaar. Toen realiseerde ik me dat ik te veel energie had verspild bij de beklimming van de Cipressa en de Poggio, omdat ik te veel gewicht moest meenemen.'' Vorig jaar kreeg Petacchi extra veel kritiek toen hij `slechts' vierde werd, terwijl zijn ploeggenoten perfect voorbereidend werk hadden geleverd.

Petacchi was nu op z'n minst drie kilo lichter dan vorig jaar. Erik Dekker herkende hem aanvankelijk niet eens. ,,Na ongeveer 220 kilometer zag ik iemand langskomen en ik zei tegen een ploegmaat `wat lijkt die op Petacchi'. `Gek, dat is Petacchi', zei die vervolgens.''

Op de Via Roma in Sanremo, waar de openingsklassieker de afgelopen jaren bijna altijd in een eindsprint eindigde, maakte de overmacht in de sprint iedereen wel duidelijk dat het echt Petacchi was. De sprintzege was extra knap omdat hij de laatste honderden meters noodgedwongen het – door een valpartij uitgedunde – peloton aanvoerde: zijn landgenoot Paolo Bettini, ploegmaat van Boonen, zette hem bijna 300 meter voor de finish vol in de wind. Petacchi hield even de benen stil, maar besloot toen de sprint toch aan te zetten; niemand kon meer over hem heen komen. Zijn ploeggenoten waren eerder in de 294 kilometer lange race al opgeofferd aan het terughalen van ontsnapte coureurs.

De Duitser Danilo Hondo eindigde als tweede, terwijl de Noorse kampioen Thor Hushovd als derde op het podium kwam. Grote favorieten als Freire van de Rabobank en Boonen, die tijdens de sprint een beetje werd ingesloten, werden respectievelijk vijfde en achtste. Na zijn zege in de Tirreno-Adriatico was de Spanjaard Freire als grote kanshebber betiteld, maar in de laatste tientallen kilometers reed hij opvallend vaak in de voorhoede, hetgeen wellicht teveel kracht heeft gekost.

Volgens Freire zelf ging alles perfect, tot 500 meter voor de streep. ,,Mijn benen voelden goed en op de Poggio waren we nog met zes man van de Rabobank. Maar de sprint ging langzamer dan ik wilde en ik moest het wiel van Petacchi loslaten omdat ik werd ingesloten.'' Een van Freires ploeggenoten was Erik Dekker die tot het eind voorin meereed. Hij werd 44ste. Leon van Bon was met een zestiende plaats de beste Nederlander.

Voor de ploeg van Boonen, de Belgische formatie Quickstep, zal de achtste plaats van de jonge Belg extra teleurstellend zijn geweest omdat de tactiek in de slotfase leek te slagen. Ploegmaat Bettini – winnaar van Milaan-Sanremo in 2003 – ontsnapte, waarna de ploeg van Petacchi (Fassa Bortolo) de achtervolging moest inzetten. Petacchi kwam bij de sprint inderdaad zonder ploeggenoten te zitten, maar desondanks was hij al op 150 meter van de finish zeker van de overwinning.

Met zijn zege neemt Petacchi ook de leiding in het ProTour-klassement, dat dit seizoen zijn primeur beleeft. Door drie etappe-overwinningen eerder deze maand in Tirreno-Adriatico had de Italiaan al 43 punten veroverd, en zaterdag kwamen daar nog eens vijftig bij. Tweede in deze ranglijst, die de wereldbeker vervangt, is Raborenner Oscar Freire met 78 punten. De leider van het ProTour-klassement gaat gehuld in een witte trui, maar de kans is groot dat de resterende voorjaarsklassiekers het zonder deze trui moeten stellen, want aan wedstrijden als de Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix doet Petacchi naar verwachting niet mee. ,,Ik was niet van plan die voorjaarsklassiekers te rijden, maar dat kan nog veranderen door de ProTour'', zo hield hij nog een slag om de arm.

Voor Petacchi is de overwinning in de `Primavera' een hoogtepunt in zijn carrière: de wielrenner uit La Spezia, woonachtig in Toscane, heeft al veel zeges behaald, zoals negen etappe-overwinningen in de Ronde van Italië van vorig seizoen, maar een klassieker ontbrak nog op zijn erelijst. Hij bleef zaterdag nuchter en verklaarde precies te weten wat voor hem mogelijk is en wat niet. Als er veel geklommen moet worden, zoals in de Ronde van Lombardije, zegt hij niet veel kans te maken. ,,Ik heb een van de monumenten van de sport gewonnen, maar ik pretendeer niet opeens iemand te zijn die ik niet ben.''