Een flamboyante autobouwer

Hoewel er slechts 9.000 auto's onder zijn eigen naam zijn gemaakt, is de betekenis en invloed van fabrikant John Z. DeLorean op de autoindustrie van grote betekenis geweest. Zaterdag overleed DeLorean in Michigan aan de naweeën van een beroerte. Gisteren was General Motors (GM) topman Rick Wagenor er snel bij om de betekenis te schetsen die DeLorean met name op 's werelds grootste autofabrikant GM heeft gehad.

DeLorean kwam in 1956 als ingenieur in dienst bij Pontiac, onderdeel van GM, en ontpopte zich in de jaren daarna als één van de meest flamboyante managers in de autoindustrie. Hij ontwierp allerlei futuristische modellen – autodeuren die opengingen als vleugels van een vogel – en was de geestelijke vader achter de `Batmobiel' en de auto waarmee Michael J. Fox terug in de tijd reisde in `Back to the future'.

Ook schreef hij in zijn periode van GM de bestseller `On a clear day you can see GM'. In dat boek schreef hij de frustraties van zich af waarmee hij werd geconfronteerd naarmate hij dichter de top van GM naderde. DeLorean stelde de corruptie en het mismanagement in de autoindustrie genadeloos aan de kaak. Hij verdiende als manager in die dagen het astronomische bedrag van 650.000 dollar, maar nam in 1973 ontslag bij GM.

Hij ging eigen roestvrij stalen sportauto's bouwen, maar zijn fabriek kwam niet goed van de grond. In 1982 werd DeLorean gearresteerd bij een poging 24 kilo cocaïne te verkopen om zijn in financiële nood verkerende bedrijf te redden. Het was een mistige deal waar indirect ook de legendarische Formule I-ontwerper van Lotus Colin Chapman, die in 1982 overleed, bij was betrokken. Met Chapman had DeLorean een fabriek gebouwd met financiële steun van de Britse overheid in Noord-Ierland, die eveneens ter ziele ging.

DeLorean kreeg gedeeltelijk eerherstel en kwam in 1999 uit zijn faillissement. Hij zat toen alweer vol met ideëen voor het bouwen van nieuwe sportwagens. Maar de autoindustrie zat niet langer te wachten op John Z.