Bouwer voor betere mensheid

De prijs die is vernoemd naar Ralph Erskine, de Brits-Zweedse architect die woensdag in Stockholm op 91-jarige leeftijd overleed, typeerde de naamgever. De Ralph Erskine Prijs is bedoeld voor ,,vernieuwende architectuur voor de minder gepriviligeerden in de maatschappij''. Ralph Erskine was een sociaal geëngageerd architect, wiens werk vaak van het bijvoegelijk naamwoord `humanistisch' wordt voorzien.

Erskine geloofde heilig in de macht van architectuur. ,,Gebouwen moeten de menselijke verhoudingen verbeteren'', zei hij eens. Zijn opvattingen waren verwant met die van de Nederlandse architect Aldo van Eyck (1918-1998) en andere leden van Team X, de internationale groep jonge architecten die in de jaren vijftig van de twintigste eeuw het technocratische modernisme een menselijker aanzien wilden geven.

Erskine bekendste werk is het door hem ontworpen Byker-stadsvernieuwing in Newcastle, Engeland. Dit complex sociale woningen uit de jaren zeventig, gelegen naast een snelweg, ontwierp hij in nauwe samenspraak met de bewoners. Het resultaat is een langgerekt gebouw van beton en bakstenen, met een dichte noordkant langs de snelweg en een keur aan gezellige balkons, ingangen, galerijen en tuintjes aan de zuidzijde. Een ander bekend ontwerp is The Ark in Londen, een kantoorgebouw uit 1992 dat lijkt op een immense glazen wastobbe met allerlei op- en uitbouwtjes.

Voor zijn ontwerp in Byker woningcomplex had Erskine al veel sociale woningen en kantoor- en universiteitsgebouwen gebouwd in Zweden, het land waar hij zich na zijn opleiding in Londen in 1939 vestigde.

Erskine bleef tot het einde van zijn leven actief als architect. In het begin van de 21ste eeuw bouwde hij de aula van de Frescati Universiteit in Stockholm en het Millennium Village, 450 appartementen in Greenwich bij Londen. In het Nederlandse vestingstadje Grave ontwierp Erskine een stadsvernieuwingsproject. Hiervan werd onlangs het eerste deel, roze appartementengebouwen met puntdaken, voltooid.