`Meer mensen kunnen een BMW betalen'

BMW floreert in de auto-industrie, die zwaar onder druk staat. De succesformule oogt simpel. Doen waar je goed in bent en je niet te veel laten afleiden door bijzaken.

Zelfs voor DaimlerChrysler-topman Jürgen Schrempp geldt het succes van de Zuid-Duitse concurrent BMW op dit moment als de absolute maatstaf voor succes in de auto-industrie. Terwijl het Duitse weekblad Der Spiegel in zijn laatste editie tot de weinig vleiende conclusie komt dat ,,de glans er bij de eens zo stralende Mercedes-Benz-ster volledig af is'' en zich afvraagt wat er in vredesnaam aan de hand is in Stuttgart, rijgt BMW succes aan succes.

Wereldwijd verkeert de auto-industrie in grote problemen. Gisteren kondigde General Motors zelfs een verlies aan en alleen Toyota, Nissan, Porsche en BMW maken nog gezonde winsten. Met Porsche is BMW op dit moment de meest succesvolle Duitse autofabrikant. In een sector waarin Duitse concurrenten als Volkswagen (met uitzondering van dochterbedrijf Audi), GM-dochter Opel, maar zeker Mercedes-Benz steeds verder dreigen weg te glijden.

BMW-bestuursvoorzitter Helmut Panke somde gisteren tijdens een toelichting op de jaarcijfers van het bedrijf een aantal redenen op dat BMW het in zijn optiek veel beter doet dan ,,onze collega's in Stuttgart'', zoals hij BMW's belangrijkste concurrent Mercedes-Benz subtiel omschreef. Panke gaat van het adagium uit, dat je ook als autofabrikant uitsluitend de dingen moet doen waar je echt goed in bent. En dat je als bedrijf niet te veel zijwegen moet inslaan die de kernactiviteiten onder druk zetten. BMW heeft een wereldreputatie op het gebied van motoren, de reden dat de tegenvallende resultaten in de Formule I bij het Williams-BMW-raceteam tot gemor in München leiden. Bovendien bouwt BMW uitsluitend auto's voor het premium-segment. Zowel Mini, Rolls-Royce als het hoofdmerk BMW worden als zodanig beschouwd.

BMW behaalde vorig jaar een operationeel resultaat van 3,5 miljard euro, een nettowinst van 2,2 miljard en verkocht ruim 1,2 miljoen auto's, waarvan bijna 190.000 Mini's. ,,Onze producten appelleren aan succes'', zei Panke een maand geleden al op de autosalon van Genève. Gisteren in München had hij een variant op die theorie bedacht. ,,Mensen worden in het algemeen, ondanks de zware economische crisis die ook Duitsland teistert, nog steeds rijker. Een grote groep werkt hard, verdient meer dan vroeger en kiest ook de auto uit die bij dat maatschappelijke succes past. BMW is een fabrikant die daar sterk van profiteert.''

De blunders die het bedrijf maakt zijn daarbij op de vingers van één hand te tellen – en minder talrijk dan bij de concurrentie. Elf jaar geleden beging Panke's voorganger Bernd Pischetsrieder de fout het Britse Rover over te nemen omdat hij dacht dat BMW te klein was om als zelfstandig fabrikant te overleven. Na een verlies van een slordige 7 miljard Duitse mark nam BMW onder druk van zijn grootaandeelhouder Quandt, één van de rijkste families van Duitsland, weer afscheid van Rover. Pischetsrieder, de huidige bestuursvoorzitter van Volkswagen, werd bedankt voor de bewezen diensten en de Landrover werd door BMW, dat inmiddels zijn eigen terreinwagens was gaan produceren, voor een miljard dollar verkocht aan Ford. Alleen de Mini werd door BMW meegenomen naar München.

De Mini is een auto die BMW voorbeeldig in zijn imago van fabrikant van kwaliteitsproducten heeft geïntegreerd. Terwijl Mercedes-Benz in het segment van zijn kleine auto's, de A-klasse en de Smart, hopeloos achterloopt. ,,We zijn een volwassen autoconcern geworden'', zegt Panke. ,,Bij ons lopen nu ook elf verschillende modellen van de band. Nog nooit hebben wij onze klanten z'n uitgebreid productfolio kunnen aanbieden.'' BMW is momenteel een heel ander concern dan het bedrijf dat ooit groot geworden is met slechts drie modellen, de BMW 3-, 5- en 7-serie.

Niettemin wordt ook BMW evenals zijn belangrijkste concurrenten bedreigd door de hoge staalprijs en de lage dollar. Toch kiest BMW, evenals de andere Duitse autofabrikanten, voor Duitsland als belangrijkste productiestandplaats. In Leipzig is net een nieuwe fabriek in gebruikgenomen voor de BMW 3-serie, die 11.000 arbeidsplaatsen genereert. In vol bedrijf zal deze fabriek volgens Panke straks 20.000 werknemers tellen.