Alarm GM zorgelijk

Beleggers zijn al lang geleden opgehouden goed nieuws van General Motors (GM) te verwachten. Maar weinigen hadden voorzien dat de grootste Amerikaanse autoproducent met zoiets slechts voor de dag zou komen als nu. GM heeft gewaarschuwd dat de winst dit jaar 80 procent lager kan uitvallen dan aanvankelijk had voorspeld. De waarschuwing heeft de aandelenkoers een dertienjarig laagterecord gebracht.

De omzet van GM bevindt zich in een negatieve spiraal. Het aandeel van het concern op de Amerikaanse automarkt, dat ooit meer dan 40 procent bedroeg, heeft een dieptepunt van minder dan 25 procent bereikt. Tegelijkertijd is GM er niet in geslaagd de kosten te beheersen. Het concern heeft ook de hoogste gezondheidszorglasten van de bedrijfstak doordat het uitkeringen blijft verstrekken aan voormalige werknemers.

Het is geen verrassing dat het nieuws dat de activiteiten in de autosector dit jaar een negatieve kasstroom zullen opleveren de obligatiemarkten in beroering heeft gebracht. Standard & Poor's waarschuwde in januari al dat het de kredietstatus van GM, die momenteel slechts één trede hoger ligt dan de zogenoemde junkstatus, zou herwaarderen als GM zijn financiële prestaties niet zou verbeteren. De kredietbeoordelaar heeft zijn verwachting voor GM nu neerwaarts bijgesteld. Het lijkt bijna zeker dat een degradatie ophanden is. Dat zou niet alleen de kosten voor de financieringsdivisie van GM verhogen, maar het zou de markten voor obligaties met hoge rendementen ook overspoelen met een stortvloed van 138 miljard dollar aan junkbonds.

Het zijn niet alleen beleggers in GM die zich zorgen moeten maken, maar ook die in Ford en Chrysler, de twee grootste Amerikaanse concurrenten. De vraag naar auto's in de VS is de afgelopen vier jaar gelijk gebleven. De omzet van de GM's autodivisie daalde in januari en februari. Hoewel GM bijzonder kwetsbaar is voor concurrentie, deels omdat zijn modellen aan het verouderen zijn, worstelen zijn rivalen ook. Het antwoord van de Grote Drie op de neergaande markt waren agressieve pogingen om de omzet op te krikken. De grootste zondaar is tot nu toe Ford geweest, die de kortingen bij aanschaf heeft verhoogd met 15 procent op jaarbasis. De marges op deze markt zijn al laag. Als dit zo doorgaat, zullen ze nog verder slinken. GM zal wellicht niet de enige automaker zijn die dit jaar met een winstwaarschuwing komt.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.