Ebbers schuldig aan miljardenfraude

De oprichter en voormalige topman van Worldcom, Bernard Ebbers (63), eens een van de meest gevierde topmannen van de Verenigde Staten, is gisteren door een jury in New York schuldig bevonden aan fraude, samenzwering en valsheid in geschrifte. Dat gebeurde voor zijn rol in het boekhoudschandaal rondom de Amerikaanse telecomonderneming, het grootste in de bedrijfsgeschiedenis van de VS.

Worldcom vroeg in juli 2002 uitstel van betaling aan. Later werd bekend dat het bedrijf voor 11 miljard dollar de zaken had opgelicht. De jury, bestaande uit zeven vrouwen en vijf mannen, verklaarde Ebbers schuldig aan alle aanklachten die tegen hem waren ingediend. Ebbers, die volgens aanwezigen vermoeid en bleek het oordeel van de jury aanhoorde, kan van de rechter een gevangenisstraf van maximaal 85 jaar krijgen en de rest van zijn leven achter de tralies verdwijnen. Het vonnis wordt op 13 juni verwacht.

De jury kwam met haar oordeel na vijf weken van getuigenverhoren en meer dan 40 uur beraadslaging gedurende acht dagen. Justitie had Ebbers aangeklaagd wegens het kunstmatig opdrijven van de aandelenkoers van Worldcom teneinde zijn persoonlijke fortuin te beschermen tegen banken die hun leningen van hem terugeisten toen de koers van het bedrijf

daalde. Een officier van justitie noemde Ebbers' handelen een ,,perfecte combinatie van corruptie'' door de combinatie van geld, macht en persoonlijke druk.

Vier andere functionarissen van Wordcom, dat inmiddels als MCI uit zijn as is herrezen, hadden al schuld bekend. Voormalige financiële topman Scott Sullivan, die met Ebbers vanuit het niets Worldcom groot had gemaakt, had tegenover de jury getuigd dat Ebbers persoonlijk de hand in de fraude had gehad, wat door Ebbers' advocaat werd uitgelegd als een poging om zijn eigen gevangenisstraf te bekorten. ,,Deze man heeft geen misdaden begaan'', zei hij over zijn cliënt tegen de jury, die er anders over dacht. Gedurende het proces werd Sullivan herhaaldelijk ontmaskerd als leugenaar. Maar de voormalige steraccountant en kroongetuige van justitie in dit proces wist volgens waarnemers gedetailleerde inlichtingen aan de jury te verstrekken over de aard en omvang van de fraude. Ebbers zelf bleef ontkennen dat hij ook maar iets van misdaden bij het bedrijf wist. ,,Nooit ben ik door Sullivan ervan op de hoogte gesteld dat dingen verkeerd waren.''