Rugbyploeg uit Wales heeft eindzege `Six Nations' in zicht

Nu Ierland zaterdag is afgehaakt door een nederlaag tegen Frankrijk (19-26) maakt alleen Wales nog kans op een zogeheten grandslam in het jaarlijkse Zeslandentoernooi. De rugbyploeg van bondscoach Mike Ruddock behaalde gisteren in Edinburgh de vierde overwinning op rij door het gedemoraliseerde Schotland met een recordscore van 22-46 opzij te zetten.

In `de finale' van Europa's oudste landentoernooi (sinds 1883) staan de Red Dragons zaterdag in het eigen Millennium Stadium in Cardiff tegenover Ierland. Bij winst in de laatste speelronde verzekert Wales zich voor het eerst sinds 1978 van de hoogste eer: kampioen op basis van louter overwinningen.

Maar voor de eindzege is ook Ierland nog niet kansloos. The Green Army moet met minimaal dertien punten verschil winnen van Wales om de eerste titel in twintig jaar veilig te stellen. Ook regerend kampioen Frankrijk maakt nog aanspraak op de titel. De opgeleefde ploeg van bondscoach Bernard Laporte moet op Super Saturday hopen op een bescheiden zege van de Ieren, en zelf met een marge van veertig punten winnen van het puntloze Italië.

Het Ierland van sterspeler Brian O'Driscoll verkeek zich zaterdag in het eigen stadion aan Lansdowne Road op de veerkracht van de Fransen, waar aanvoerder Fabien Pelous zijn honderdste interland speelde. Daarmee bezet de 31-jarige speler van Stade Toulousain momenteel de vijfde plaats op de wereldwijde lijst met recordinternationals.

Engeland maakte zaterdag een einde aan de als beschamend ervaren reeks van vier nederlagen op rij door Italië te verslaan: 39-7. Maar indrukwekkend was het spel van de wereldkampioen opnieuw niet.

Een andere tegenvaller voor Engeland was gisteren het voortijdige uitvallen van sterspeler Jonny Wilkinson in de competitiewedstrijd met zijn Newcastle Falcons tegen Harlequins. Wilko speelde, sinds hij Engeland in november 2003 naar de wereldtitel schoot, niet voor zijn vaderland wegens aanhoudend blessureleed. Gisteren maakte hij zijn rentree, om na 34 minuten alweer uit te vallen met dezelfde knieblessure die hem twee maanden uit de roulatie had gehouden.