Graafwesp gebruikt antibiotica

Wat zijn toch die witte stippen op de voelsprieten van de bijenwolf, vroegen Duitse onderzoekers van de Universiteit van Würzburg zich af op een warme zomerdag. De bijenwolf is een graafwesp die zijn naam ontleent aan het feit dat hij honingbijen uit de lucht plukt om die te laten dienen als voedsel voor de larven. De Duitsers ontdekten dat de witte klompjes Streptomyces-bacteriën zijn. Ze zijn nuttig voor het insect, want ze scheiden een antibioticum uit dat de larven beschermt tegen schimmelinfecties (Current Biology, 8 maart).

Vrouwtjes van de bijenwolf blijken de bacteriën aan het plafond van hun ondergrondse broedkamers te smeren alvorens zij die afsluiten. De larven nemen de bacteriën op en verwerken deze in het spinsel van hun cocon. Dat is essentieel om schimmelinfectie te voorkomen, ontdekten de Duitsers, want zonder toegang tot het witte smeersel overleefde slechts 7 procent van de larven, terwijl het broedsucces normaal meer dan tachtig procent is.