Permanente revolutie bij BA

Bij British Airways laten ze er geen gras over groeien: de ene bezuinigende topman is nog niet weg, of de volgende dient zich alweer aan. De benoeming van Aer Lingus-redder Willie Walsh als opvolger van Rod Eddington kan zelfs worden opgevat als het verder aandraaien van de saneringsduimschroeven. Eddington was geen slapjanus als het op bezuinigen aankwam. Tijdens zijn vijfjarige verblijf bij British Airways heeft hij de kosten met 18 procent teruggedrongen, hetgeen veel protesten van de vakbonden opleverde.

Maar voor het echte hakwerk met de botte bijl moeten we de Ierse Zee oversteken naar Dublin, waar Walsh de kosten van Aer Lingus binnen twee jaar met 30 procent wist terug te brengen. Walsh zal bij British Airways niet zo rigoureus te werk hoeven gaan, maar de Britse luchtvaartmaatschappij doet er goed aan niet op zijn lauweren te willen rusten. Ondanks de inspanningen van de afgelopen jaren is het saneringswerk van Eddington nog niet af. Het concern had zijn doelstelling van een winstmarge van 10 procent dit jaar waarschijnlijk wel bereikt als de brandstofkosten niet zo waren opgelopen, maar de hoge olieprijs en stijgende leasekosten voor vliegtuigen maken verdere bezuinigingen nodig.

Er liggen ook grote veranderingen in het verschiet - niet in de laatste plaats de noodzaak om de langeafstandsvloot te vernieuwen en de consolidatie van het Londense knooppunt van de luchtvaartmaatschappij op de nieuwe vijfde terminal van Heathrow.

De keuze voor Walsh als topman is een moedige. Hij komt niet van binnenuit het bedrijf, dus hij is niet gebonden aan de traditionele manier van doen van BA. En hij is vooral uit op het maken van winst. Hij heeft Aer Lingus niet alleen voor een faillissement behoed, maar er een van de winstgevendste luchtvaartmaatschappijen van Europa van gemaakt.

Maar het slagen van Walsh bij British Airways zal voor een deel afhangen van de vraag of hij zich kan aanpassen aan de eisen van een veel groter en ingewikkelder bedrijf. De inkomsten van British Airways zijn twaalf maal zo hoog als die van de Ierse onderneming. Het is geen uitzondering dat succesvolle topmannen van kleinere bedrijven het niet redden als ze overstap naar een groter bedrijf maken. De vraag is of Walsh de bureacratie van BA aan kan of erdoor zal worden overmeesterd.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.