The Shaq maakt nu ook Miami gek

Basketballer Shaquille O'Neal (33) vertrok eind vorig seizoen met ruzie bij Los Angeles Lakers. `Shaq' streek neer in Florida. Zijn nieuwe club, Miami Heat, is nu titelkandidaat.

Brady (5) en Kiera (ook 5) staan aan de rand van het basketbalveld in een met 20.000 toeschouwers uitverkochte American Airlines Arena in Miami. Miami Heat speelt deze zaterdagavond in februari tegen Chicago Bulls in de Amerikaanse profbasketbalcompetitie NBA. Miami leidt in het tweede kwart van de wedstrijd met 42-29. Maar het spel ligt even stil. Coach Scott Skiles van de Bulls heeft een time-out aangevraagd.

Tijd voor Brady en Kiera. De kinderen nemen deel aan een bijzonder spel: de `Dress like Shaq Contest'. Ze moeten zo snel mogelijk van de rand van het veld naar het midden lopen en dan een basketballetje in een mini-basket gooien. Op schoenen van Miami Heat-speler Shaquille O'Neal, maat 56. Bovendien moeten ze onderweg nog een shirt van de 2 meter 16 lange `Shaq' aantrekken. Brady wint en krijgt vier kaartjes voor een volgende wedstrijd van de Heat.

De Verkleed-je-als-Shaq-wedstrijd is maar één voorbeeld van de enorme populariteit van Shaquille O'Neal. Bij het begin van dit seizoen hingen grote spandoeken buiten aan het stadion in Miami met de tekst `Shaq is back'. Honderden Heat-fans lopen deze avond in een shirt met nummer 32, het rugnummer van de superster. De fanshop in het stadion verkoopt ze voor 55 dollar per stuk. De speaker krijgt geen genoeg van de publiekslieveling. En dat begint al voor de wedstrijd. Nadat hij de namen van de spelers van Chicago heeft afgeraffeld, gaat het licht uit. Spots flitsen aan. Sambamuziek dreunt door het stadion. Er klinken twee ontploffingen, vuurballen schieten de lucht in en dan: ,,Here is Shaquiiille O'Neaaal!!!''

Al bij zijn debuut in de NBA, in het najaar van 1992, was O'Neal een beroemdheid. En multimiljonair. In dat jaar tekende hij zijn eerste NBA-contract, bij Orlando Magic. De zevenjarige overeenkomst verzekerde hem van ruim veertig miljoen dollar. Vrijwel gelijktijdig ging hij een vierjarige overeenkomst aan met sportkledingfabrikant Reebok, voor twintig miljoen dollar. Dergelijke bedragen werden geboden omdat hij destijds gold als opvolger van Michael `Air' Jordan, de grootste basketballer aller tijden.

Daarnaast had hij een goede uitstraling. Amerikaanse media omschreven zijn karakter als `lief' en `zachtaardig'. De basketballer O'Neal kreeg de bijnaam `Terminator', de persoon O'Neal werd vergeleken met `Bambi'. Bij tieners was hij verder mateloos populair omdat hij ook rap-cd's uitbracht, met eigen teksten als Damn I'm good.

The Shaq is nog altijd mateloos populair. Sinds vorig jaar zomer vooral ook in Miami. Want eindelijk hebben de fans van de Heat weer iets te juichen. Wat de televisieserie Miami Vice deed voor het aanzien van de stad, doet Shaquille O'Neal voor het basketbal van Miami Heat. De wereld, de televisiekijkende wereld, ziet wat voor spannends er uit het zuiden van Florida komt.

Woensdag 14 juli 2004 was de grote dag voor de fans van Miami Heat. Na een seizoen waarin hun team eindelijk weer eens de play-offs haalde – en vervolgens vroegtijdig werd uitgeschakeld – kwam het goede nieuws uit het westen. O'Neal had bij Los Angeles Lakers hoopoplopende ruzie met de andere superster, Kobe Bryant. Het bestuur koos voor de 26-jarige Bryant, de zes jaar oudere O'Neal mocht vertrekken. Hij ging naar Miami. Shaq werd geruild voor drie mindere spelers en dat tergde hem. Miami kreeg een gedreven O'Neal. De superster trainde hard en viel 15 kilo af. Hij weegt nu 147 kilo.

Shaq oogt fit, deze avond tegen de Bulls. Dat blijkt uit een aantal fraaie acties. Miami leidt redelijk comfortabel met tien punten in het vierde kwart. Toch vindt O'Neal het nodig om te duiken naar een wegspringende bal. Onverantwoord? ,,Absoluut niet'', zegt Miami-coach Stan Van Gundy na afloop van de wedstrijd tegen Chicago. ,,Shaq was fantastisch. Ik zou willen dat ik meer van dat soort spelers had.'' Van Gundy verwacht van zijn spelers continue inzet. O'Neal kiest echter zijn momenten. Na drie redelijk onopvallende kwarten, scoort hij in het laatste kwart 14 punten. Miami wint met 108 tegen 97.

O'Neal doet het natuurlijk niet alleen. Net zo belangrijk als zijn komst naar Miami was de contractverlenging van aankomend superster Dwayne Wade (23). De talentvolle guard speelde vorig seizoen als nieuwkomer (rookie) een prima serie wedstrijden voor de Heat. Hij scoorde gemiddeld 16,2 punten per duel. Dit jaar staat Wade op 23,6 punten per wedstrijd.

Wade is een niet te stuiten dribbelaar. Tijdens de wedstrijd tegen Chicago Bulls slalomt hij een aantal keer behendig door de verdediging van de Bulls. Hij is bovendien trefzeker op de vrijeworplijn, waar O'Neal nog wel eens wil missen. Shaq is wel altijd aanspeelbaar in het centrum, maar loopt met zijn grote lichaam ook snel tegen persoonlijke fouten aan.

O'Neal geeft regelmatig hoog op over de capaciteiten van Wade. ,,Het is vleiend om hem zo over mijn spel te horen praten'', zei Wade bij de start van het seizoen. ,,Alles is anders sinds hij hier is. De spelers zijn opgewonden tijdens de trainingen. En de stad is opgewonden over ons. Het lijkt alsof iedereen extra geladen is.''

O'Neal en Wade vormen dit jaar een ijzersterk koppel. `Double trouble' lijkt het recept voor een kampioenschap in de NBA. Shaq en Kobe Bryant voor LA Lakers, Michael Jordan en Scottie Pippen ooit bij Chicago Bulls, net als Earvin `Magic' Johnson en Kareem Abdul-Jabbar eens bij LA Lakers.

De komst van O'Neal naar Miami heeft de machtsverhoudingen in de oostelijke divisie van de NBA flink door elkaar geschud. Vertrouwde namen als Indiana Pacers en New Jersey Nets staan in de onderste helft van de ranglijst, voorheen mindere ploegen maken nu de dienst uit. Miami Heat voert al een tijd de ranglijst aan. Ook Chicago Bulls doet het goed, ondanks het verlies tegen Miami. Voor het eerst sinds 1998, toen Michael Jordan de Bulls voor de zesde en laatste keer naar de NBA-titel leidde, maakt de ploeg weer kans op de play-offs.

Net als Cleveland Cavaliers, de club van een andere superster, LeBron James. Gisteravond speelde Miami Heat in Cleveland tegen de Cavaliers. De Heat was oppermachtig: 102-82. O'Neal scoorde, op zijn 33ste verjaardag, dertien punten.

The Shaq koestert zijn vriendelijke, rustige imago in Miami. Na afloop van de wedstrijd vorige maand tegen Chicago Bulls verdringen alle verslaggevers zich rond O'Neals plek in de ronde, luxe kleedkamer van de Heat – hoogpolig tapijt, houten lambrizering, honderden lichtjes in het plafond. En daar verschijnt hij dan, in een zwart lang colbert, grijs gestreepte pantalon, zwarte hoed. Bijna fluisterend staat hij de pers te woord. Hij grapt met een verslaggever van het eigen station, Heat TV. ,,Ik nam mijn moment in het vierde kwart. Ik was er klaar voor. Ik zei ze de bal gewoon aan mij te geven.''

Het is duidelijk. De man die later, na zijn carrière als NBA-basketballer, het liefst sheriff wordt, spreekt krachtiger taal op het veld. In de laatste minuten van de wedstrijd scoort Shaq het mooiste punt van de avond. Miami-forward Eddie Jones speelt de bal hoog voor het bord. O'Neal hangt al in de lucht. Met één hand, als een rondwiekende helikopter, duwt hij de bal achterwaarts in de basket. De speaker wordt – niet voor het eerst op deze avond – gek.