Tennisploeg met de schrik vrij

Na ,,een aantal bizarre partijen'' bereikte het Nederlands team gisteren de kwartfinale van de Davis Cup ten koste van het verzwakte Zwitserland. Slowakije is de volgende tegenstander.

Het Nederlandse Davis-Cupteam is gisteren tegen Zwitserland ternauwernood ontsnapt aan een afgang. Sjeng Schalken wist op miraculeuze wijze te voorkomen dat de Zwitserse B-formatie in Forum Fribourg een beslissende vijfde partij mocht spelen tegen de door blessures uitgeholde ploeg van captain Tjerk Bogtstra. De Nederlandse kopman moest maar liefst vier matchpoints wegwerken tegen het onervaren 19-jarige talent Stanilas Wawrinka.

Na vier uur en één minuut maakte de dolgelukkige Schalken een einde aan de zinderende partij in vijf sets: 1-6, 6-2, 6-4, 2-6 en 9-7. Daarmee was de ontmoeting met Zwitserland in de achtste finales van het Davis-Cuptoernooi in het voordeel van Nederland beslist. Dat Zwitserland nog een punt cadeau kreeg omdat Peter Wessels met een hamstringblessure moest opgeven tegen Marco Chiudinelli, was daarna nog slechts een formaliteit. ,,Dit was een ontmoeting met een aantal bizarre partijen'', stelde de opgeluchte Bogtstra na afloop. ,,Maar het eindresultaat mag er gelukkig zijn.'' Nederland speelt medio juli in de kwartfinales in en tegen Slowakije, dat titelverdediger Spanje versloeg. Zwitserland is veroordeeld tot het spelen van een promotie-degradatieduel.

Nederland had zich op voorhand geen eenvoudiger opponent kunnen wensen dan Zwitserland zonder Roger Federer. Voor het eerst sinds medio 1998 had de nummer één van de wereldranglijst besloten zich niet beschikbaar te stellen voor de Davis-Cupploeg. Kort daarop viel ook nog eens de tweede man van de Zwitsers, Michel Kratochvil, weg door een beenbreuk. Captain Marc Rosset moest daardoor met de tweede garnituur – de jonge tennissers Wawrinka en Chiudinelli – aantreden.

Na de op vrijdag opgelopen achterstand van 2-0 brachten de wat meer ervaren krachten Yves Allegro en George Bastl Zwitserland op zaterdag verrassend terug in het duel. De modale dubbelspelers rekenen in een dramatisch slechte, maar wel zeer spannende wedstrijd in vijf sets af met het gelegenheidsduo Wessels/Van Scheppingen. Daar waar het dubbelspel in het verleden vaak een zeker punt was, is het nu het zorgenkindje van Bogtstra.

Mentaal en fysiek aangeslagen trok de Nederlandse formatie zich zaterdagavond terug in Bern. Op de massagetafels maakten de fysiotherapeuten Jan Naaktgeboren en Jürgen Roordink talloze uren om Schalken en Wessels fit te krijgen voor de laatste dag. Raemon Sluiter en Dennis van Scheppingen hadden al aangegeven dat ze fysiek niet klaar waren voor een eventueel beslissende vijfde partij. De bijna chronisch geblesseerde Wessels was de fitste speler. ,,Dat gaf wel aan hoe ernstig de situatie was'', zei de winnende captain Bogtstra met een brede grijns.

Eerder op de dag was hem het lachen echter wel vergaan toen hij Schalken voor een paar duizend toeschouwers zag wankelen tegen Wawrinka. De jonge Zwitser wist met zijn harde opslagen en zijn brutale aanvallende spel Schalken tot boosheid en wanhoop te drijven. Wawrinka pakte binnen een mum van tijd de eerste set tegen de altijd stroef beginnende Limburgse diesel die de tweede en derde set won.

Schalken had Bogtstra verzocht zich stil te houden op de bank omdat de `denktennisser' zelf een oplossing wilde vinden voor het spel van Wawrinka. Tot verbazing van alles en iedereen dreigde voor Schalken na een verloren vierde set een kansloze situatie in de vijfde reeks. Met een 4-1 voorsprong voor Wawrinka op het scorebord leek een stunt in de lucht te hangen. Van de tribunes klonk massaal `Hop Suisse'. De 130 Nederlandse toeschouwers zagen zwijgzaam toe hoe de slecht bewegende Schalken in de problemen kwam. Op karakter vocht hij zich terug. ,,Ik dacht: `Nou jongen, wil je me verslaan. Dan moet je nu iets laten zien'. Ik ben niet vaak van zo'n achterstand teruggekomen, maar het voelt fantastisch om zo'n partij toch als winnaar af te sluiten'', zei Schalken later.

In de tiende game van de vijfde set kon de voormalige nummer elf van de wereld een pijnlijke nederlaag voor hem en het Nederlandse team maar net voorkomen. Terwijl de slechts halffitte Wessels zich in de kleedkamer voorbereidde op zijn partij, werkte Schalken op fabelachtige wijze vier matchpoints weg. Zo ontsnapte hij door een overrule van de scheidsrechter, een netservice en een briljant geslagen backhand in de spannendste game van het weekeinde.

De vrijwel altijd sportief spelende Schalken kreeg vanaf de bank op onsportieve wijze hulp. De als gast van de Nederlandse ploeg aanwezige John van Lottum maakte zichzelf en de Nederlandse ploeg belachelijk door de jonge Wawrinka met gebaren, geklap en geschreeuw te intimideren. Rosset, met wie Van Lottum in het verleden meer dan eens een aanvaring heeft gehad, stak zijn middelvinger op naar de geblesseerde Nederlander. ,,Iedereen kent het karakter en de reputatie van Van Lottum'', stelde de Zwitserse captain achteraf. ,,Hij zit niet eens in het team. Maar ik wil eigenlijk zo weinig mogelijk woorden aan hem vuil maken.'' Van Lottum stelde dat hij ,,wat opdrachtjes van de teamleiding'' had uitgevoerd.

De hele hectiek – waarbij Wawrinka ook nog eens zijn middelvinger in de richting van het Nederlandse publiek stak – was Schalken ontgaan. ,,Ik ben altijd met mijn eigen spel bezig. Ik kijk alleen af en toe naar mijn tegenstander. Voor emoties sluit ik me af. Dat kost te veel energie'', zei Schalken die pas na het laatste punt zijn emoties toonde. Juichend en springend liep hij naar de kant waar hij in de armen viel van fysiotherapeut Roordink. Daarna werd Schalken door de hele ploeg besprongen. Champagneflessen werden ontkurkt in de wetenschap dat een afgang voor het Nederlandse Davis-Cupteam voorkomen was.