Debutant Wessels houdt hoofd koel

Nederland heeft op de eerste dag van de Davis-Cupontmoeting met Zwitserland de favorietenrol waargemaakt. Peter Wessels debuteerde verdienstelijk met een overwinning in vier sets tegen Stanislas Wawrinka (7-6, 6-7, 7-6 en 6-4) en kopman Schalken versloeg de modale Marco Ciudinelli in vijf sets: 7-6, 4-6, 6-3, 5-7 en 6-2. Het Davis-Cupteam heeft nog één punt nodig om de kwartfinales te bereiken. Daarin wacht waarschijnlijk een treffen in en tegen Slowakije, dat gisteren een 2-0 voorsprong nam tegen titelverdediger Spanje. Vandaag spelen naar verwachting Dennis van Scheppingen en Peter Wessels in het dubbel tegen Yves Allegro en George Bastl.

Tien jaar nadat Wessels in 1995 tegen Nieuw Zeeland als jeugdig talent sparringpartner van het Davis-Cupteam was, maakte hij voor het eerst zijn opwachting in het landentoernooi als vervanger van de licht aan zijn linkerknie geblesseerde Sluiter. Wessels bekende dat hij de avond voor zijn debuut zenuwachtig met een oranje shirt voor de spiegel had gestaan.

Tijdens de partij kende hij geen spanning. Voor een paar duizend toeschouwers ontspon zich een gevecht tussen twee servicekanonnen. De 26-jarige Wessels was op de cruciale momenten steeds net iets beter en gelukkiger dan zijn zeven jaar jongere tegenstander. Uit de wijze waarop hij de eerste (14-12) en de derde (9-7) tiebreak naar zich toetrok, bleek dat hij net over iets meer routine beschikte. In de tiende game van de vierde set wist Wessels met de enige break van de partij direct het duel te beslissen. Captain Tjerk Bogtstra sloot de debutant in zijn armen. ,,Spelen in de Davis Cup was heel speciaal'', stelde Wessels na afloop. ,,Ik heb eerder gezegd dat ik liever een ATP-toernooi zou winnen dan de Davis Cup, maar nu weet ik dat niet meer zo zeker.''

Wessels noemde de zege op Wawrinka één van zijn mooiste overwinningen uit zijn carrière. De afgelopen jaren kende de blessuregevoelige tennisser pieken en vele dalen. Twee jaar geleden overwoog de destijds door iedereen afgeschreven Wessels een punt achter zijn loopbaan te zetten. Uiteindelijk wist hij zich toch op knappe wijze terug te vechten. Bogtstra beloonde hem met een plek in het Davis-Cupteam. ,,Ik heb Wessels ook mentaal voorbereid op het spelen in de Davis Cup'', zei een tevreden Bogtstra. ,,Het is mooi om te zien dat hij de dingen goed heeft opgepikt. Hij heeft aangetoond onder druk te kunnen spelen. Dat is winst.''

Verder was het voor Wessels een opluchting dat zijn lichaam hem dit keer niet in de steek had gelaten. Kopman Schalken daarentegen had zijn overwinning tegen de nummer honderdvijftig van de wereldranglijst voor een groot deel te danken aan de medische staf. Aan het begin van de partij kreeg hij last van zijn linker SI-gewricht waardoor hij zijn backhand niet meer goed door kon slaan. Het kostte Schalken de tweede set. Aan het begin van de derde reeks zette manueel therapeut Jan Naaktgeboren Schalkens rug recht tijdens een medische time-out. Een paar minuten later liet de Limburger door fysiotherapeut Jürgen Roordink zijn linkerbil `slopen'. ,,Doordat ik last had van mijn rug deed mijn bil het niet meer. Toen heb ik de fysio van honderdtwintig kilo zijn gewicht erop laten zetten. Daarna was alles in orde'', stelde Schalken, die naar verwachting morgen `gewoon' zal kunnen spelen tegen de jonge Zwitserse kopman Wawrinka.

Aanvankelijk werd Schalken verrast door het aanvallende spel van Ciudinelli. Volgens de informatie die hij van zijn ploeggenoten en de teamleiding had gekregen, zou de 23-jarige Zwitser de ballen voornamelijk als `een levende muur' terugbrengen. Maar tot zijn verrassing probeerde de Davis-Cupdebutant juist keer op keer het initiatief in de rally's te pakken. Omdat Schalken door de rugblessure de ballen niet achterin het veld kreeg, sloegen de twijfels toe bij Nederlands beste tennisser. Nadat hij met moeite de eerste set had gepakt, trok Ciudinelli in het weinig sfeervolle Forum Fribourg de stand gelijk. ,,Hop Suisse!'', schreeuwden de paar duizend Zwitserse toeschouwers op de tribunes.

Na zijn blessurebehandelingen stelde Schalken snel orde op zaken. Hoewel hij ver verwijderd bleef van zijn topvorm, won de Limburger de derde set en leek de partij gespeeld. Hij verzuimde echter in de vierde set de wedstrijd op routine uit te spelen. Hij gaf een 4-2 voorsprong uit handen en moest toezien hoe zijn tegenstander plotseling de ene na de andere winner van zijn racket liet komen. Gedragen door het publiek pakte Ciudinelli de set.

Schalken was daarna zo slim om met een plaspauze het ritme te breken van zijn opponent. In de vijfde set kon Ciudinelli niet meer de rust bewaren, en haalde de opgeluchte Schalken na vier uur onder het toeziend oog van de geblesseerde Martin Verkerk en John van Lottum het eerste punt voor Nederland binnen. Ruim vier uur later kon de Nederlandse equipe met een 2-0 voorsprong en schor geschreeuwde kelen vertrekken naar het hotel in Bern.