De vrijdagcoureur

Robert Doornbos had het er even moeilijk mee toen begin vorige maand bekend werd dat er voor hem geen plaats was bij Jordan. De door een Russische investeerder overgenomen renstal van de Ier Eddie Jordan koos voor een Portugees en een Indiër om zijn twee wagens tijdens de races te besturen.

Er restte voor hem de troostprijs: een positie als derde rijder bij Jordan, wat erop neerkomt dat hij op de vrijdagen voor de negentien Grand Prix' dit jaar in de Formule 1. De constructie van een derde auto deed vorig jaar zijn intrede. Een mooie gelegenheid voor de teams meer (test)kilometers te maken, voor de sponsors een welkome uitbreiding van hun exposure.

Vorig jaar liet Doornbos (23) op de vrijdagen voor de laatste drie races van het jaar zien hoe snel hij is. Op en top gemotiveerd gaat hij de interne strijd aan met Tiago Monteiro en Narain Karthikeyan, met wie vorige maand bij de presentatie van het team nog op het Rode Plein in Moskou stond. Het is in de Formule 1 als bij de marine; je komt nog eens ergens.

Vandaag reed Doornbos zijn ronden op het circuit in Melbourne. En zodra Monteiro of Karthikeyan door ziekte of door een blessure niet kan rijden, kruipt Doornbos ook tijdens races achter het stuur van de Jordan.

,,Als ik vrijdagcoureur word bij Jordan, dan zal ik sneller zijn dan de twee die er nu zitten'', zei de Rotterdammer vorige maand in het tijdschrift Formule 1, een van de drie Nederlandse Formule 1-bladen die vrijwel zeker hun oplages weer zullen zien stijgen nu drie Nederlandse coureurs dit jaar op verschillende fronten actief zijn in de hoogste klasse van de autosport.

Gisteren, bij zijn eerste vrijdagtraining, eindigde Doornbos in de achterhoede. Hij noteerde de twintigste tijd. Doornbos was wel sneller dan zijn Portugese teamgenoot Tiago Monteiro, ruim een seconde. Hij slaagde er niet in om ook Karthikeyan achter zich te houden. ,,Het voelt supergoed aan om weer terug achter het stuur van een Formule 1-wagen te zijn'', zei de Rotterdammer na afloop. ,,Alles verliep geheel vlekkeloos. Ik voelde me direct comfortabel in de wagen en kreeg mede daardoor het circuit snel onder de knie.''

Doornbos begon in 1999 met racen, in Groot-Brittannië in de Opel Lotus-klasse. Via de Formule Ford en de Formule 3 (Europese titel in 2003) reed hij vorig jaar in de internationale Formule 3000-klasse. Hij werd gekozen tot 'nieuwkomer van het jaar' en won de race op het circuit van Spa. Daar werd in 1998 de kiem gelegd voor zijn carrière in de autosport. In die dagen was hij een semi-professioneel tennisser en toen hij dat jaar als gast van het team van Williams een Formule 1-race bijwoonde, besloot hij zijn sportcarrière een drastische wending te geven.