Amerikaans leger heeft te weinig rekruten

Het Amerikaanse leger kampt voor het eerst in vijf jaar met een tekort aan rekruten en reservisten. Dat meldde het ministerie van Defensie gisteren.

Afgelopen twee maanden meldden zich niet alleen ruim 27 procent minder rekruten, maar in januari was ook het aantal reservisten en het aantal nieuw opgeleide militairen lager dan verwacht. Vier van de vijf legeronderdelen kampen met het probleem.

,,Het is een punt van zorg'', zei Pentagon-woordvoerder Lawrence Di Rita. Hij denkt dat het stijgende aantal slachtoffers in Irak ermee te maken heeft.

Gisteren maakte het Pentagon eveneens bekend dat er inmiddels 1.500 militairen zijn gesneuveld in Irak. Het 1.500ste slachtoffer aan Amerikaanse zijde werd eergisteren neergeschoten door opstandelingen in de Iraakse provincie Babil.

Vrijwel alle doden (1.362) zijn na 1 mei 2003 gevallen, de dag waarop de Amerikaanse president Bush verklaarde dat de grote militaire operaties in Irak voorbij waren.

,,Als het gaan om een schoolkind dat aan zijn toekomst denkt, wat zullen zijn ouders hem dan adviseren?'', zo zei Di Rita. Een woordvoerder van het leger zei dat ,,mensen vaker wijzen op het risico'' van in dienst gaan. Hij voegde eraan toe dat de aantrekkende economie meer concurrentie van het bedrijfsleven oplevert.

Het Pentagon vertrouwt er niettemin op dat het leger zijn jaarlijkse doel van 80.000 rekruten voor de actieve dienst en 22.175 reservisten kan halen. Daartoe zijn extra rekruteerders aangenomen en is de bonus voor herintreders verhoogd tot 20.000 dollar.

,,We drukken nog niet op de paniekknop'', zei gisteren kolonel Joseph Curtin, woordvoerder van het leger. ,,We rekenen op de traditionele golf aan zomeraanmeldingen.''

Het ministerie wijst eveneens op de steun voor de aanwezigheid van de troepen, die is toegenomen na de Iraakse verkiezingen van eind januari. Uit een peiling van de krant The New York Times en televisiezender CBS blijkt dat 53 procent van de Amerikanen gelooft dat pogingen om de orde in Irak te bewaren goed verlopen. In januari was dat 41 procent.

Het personeelstekort wakkert de discussie over de dienstplicht opnieuw aan. De VS hebben sinds 1973 een leger bestaande uit vrijwilligers. Het telt nu 500.000 man in actieve dienst.