Proces over gebruik van `Agent Orange'

Voor een federale rechtbank in de Amerikaanse stad New York is gisteren een rechtszaak begonnen over het gebruik van het ontbladeringsmiddel Agent Orange in Vietnam.

De zaak is aangespannen door een groep Vietnamezen die zegt gezondheidproblemen te hebben gekregen door het oranjekleurige sproeimiddel. Agent Orange werd tijdens de Vietnamoorlog door de Amerikaanse luchtmacht boven vijandelijk gebied afgeworpen om te zorgen dat Noord-Vietnamese communisten zich niet in de jungle konden verschuilen. De aanklacht is gericht tegen twintig producenten van het middel.

Het is de eerste keer dat Vietnamese slachtoffers een rechtszaak aanspannen over hun aandeel in de Vietnamoorlog. Volgens Hanoi zijn om en nabij de drie miljoen mensen het slachtoffer geworden van ziekten die aan het giftige sproeimiddel worden gerelateerd. Nog altijd worden kinderen geboren met afwijkingen (zoals ontbrekende ogen, armen en organen) die met het middel in verband worden gebracht. Tussen 1962 en 1971 werd ongeveer 75 miljoen liter ontbladeringsmiddel gesproeid.

Amerikaanse veteranen die in contact zijn geweest met het middel klagen eveneens over hun gezondheid. In 1984 gingen Dow Chemical en Monsanto, de twee grootste producenten van Agent Orange, akkoord met een schadevergoeding van 180 miljoen dollar aan de veteranen. De bedrijven voelen er niets voor Vietnamese slachtoffers te compenseren omdat dan meer aanklachten kunnen volgen.

Het Amerikaanse ministerie van Justitie vreest ook voor meer rechtszaken. De krant The New York Times meldde gisteren dat het ministerie de federale rechtbank in New York heeft verzocht de zaak niet in behandeling te nemen. Rechter Weinstein had echter al eerder laten weten dat hij de zaak belangrijk vindt; hij vergeleek het gebruik van Agent Orange met dat van Zyklon B, het gas dat de nazi's in concentratiekampen gebruikten. De producenten van Zyklon B werden na de oorlog veroordeeld voor oorlogsmisdaden.

Dow Chemical en Monsanto beargumenteren dat de Amerikaanse regering verantwoordelijk is voor de manier waarop het sproeimiddel werd gebruikt. Ze menen ook dat er geen verband met gezondheidsproblemen.