Exit Tasmaanse kloon

De droom van paleontoloog Mike Archer ligt in duigen. Als directeur van het Australian Museum in Sydney vatte Archer in 1999 het ambitieuze plan op om de uitgestorven Tasmaanse buidelwolf via klonen weer tot leven te wekken. Zijn project kreeg destijds veel media-aandacht, maar riep ook de scepsis op van veel genetici, die voorspelden dat het tot mislukken gedoemd was. Archer wilde het DNA van de Tasmaanse buidelwolf isoleren uit een buidelwolf-puppy op sterk water die tot de collectie van zijn museum behoorde.

Het plan was om eerst een `DNA-bibliotheek' van de Tasmaanse buidelwolf op te bouwen, waarna de puzzelstukjes van het uiteengevallen DNA weer zorgvuldig in de juiste volgorde aan elkaar zouden kunnen worden gezet. Dan zou dit gereconstrueerde DNA in levende donorcellen geplaatst moeten worden, die men in kweek zou vermeerderen. De celkernen hiervan zouden dan uiteindelijk volgens het gangbare protocol voor het maken van klonen worden overgezet in lege eicellen, die in een draagmoeder zouden moeten uitgroeien tot een verse kloon van de Tasmanase buidelwolf.

Maar zo ver is het nooit gekomen. Nu Archer zijn directeurspositie van het Australian Museum heeft verruild voor een decanaat aan de University of New South Wales, en geoloog Frank Howarth hem is opgevolgd, ligt het kloonproject stil. Deze week maakte Howarth bekend dat het museum helemaal geen energie meer zal steken in het kloonproject van de Tasmaanse buidelwolf.

De kwaliteit van het DNA van de buidelwolf is veel te slecht om mee te werken, zei Howarth tegenover de Australische omroep ABC. ``In feite is het DNA zelfs veel te gefragmenteerd om er ook maar een DNA-bibliotheek van te kunnen opbouwen.'' De volgende stappen, die nog veel gevoeliger zijn voor mislukking, komen dus niet eens aan de orde. Howarth zet er dus maar een streep onder.

Archer liet weten zeer teleurgesteld te zijn en het project zonder het museum te willen voortzetten. Voor zover bekend stierf de laatste Tasmaanse buidelwolf in 1936 in gevangenschap in de dierentuin van Hobart. Maar of de soort ooit nog het levenslicht zal zien? Het lijkt erop dat alleen Mike Archer daar nog in gelooft.

    • Sander Voormolen