Golfer Lafeber is klaar voor grote werk

Maarten Lafeber is het golfseizoen veelbelovend begonnen. Gaat de langverwachte doorbraak naar de Europese top dit jaar eindelijk plaatshebben?

Maarten Lafeber eindigde gisteren op de Royal Melbourne Golfclub op de 21ste plaats in de eindrangschikking van de Heineken Classic. Geen opzienbarend resultaat, zeker niet na de prachtige tweede plaats van vorige week in Singapore. Toch was Lafeber niet ongelukkig met zijn optreden Down Under. ,,In het verleden heb ik het altijd moeilijke gehad op Australische banen, deze 21ste plaats is mijn beste resultaat tot nu toe.''

Lafeber sloeg de bal net als een week eerder goed. Op de greens zat het tegen. ,,Ik stond prima te putten, keer op keer gleed mijn bal net langs de hole. Met een beetje geluk op de greens eindig ik hier in de top-10.''

Na vier toernooien staat Lafeber met 91.434 euro prijzengeld tiende op de Order of Merit, de Europese jaarranglijst. Een mooie basis voor de rest van het seizoen.

Na de laatste putt in Melbourne vloog de 30-jarige golfer naar Maleisië voor een korte vakantie. Lafeber kijkt vol vertrouwen naar de komende toernooien. Verlost van aandeelhouders en een slepende armblessure, en met een nieuwe vijfjarige sponsordeal met Van Lanschot Bankiers op zak, voelt de Dutch Open winnaar van 2003 zich klaar voor een doorbraak naar de Europese top. ,,Vorig jaar was vanwege die armblessure frustrerend. Eigenlijk was mijn seizoen in de zomer al voorbij. Nu voel ik me topfit en in topvorm. Ik heb ongelooflijk veel zin om te spelen.''

Een trainingsstage van een maand op het Lake Nona resort in Florida bij zijn coach Gregor Jamieson heeft in meerdere opzichten helend gewerkt. Via Jamieson kwam Lafeber afgelopen december in contact met een chiropractor. De wonderdokter kreeg voor elkaar wat anderen niet lukte: Lafeber eindelijk verlossen van de pijn in zijn linkerelleboog. ,,Ik speel voor het eerst in maanden pijnvrij, een heerlijk gevoel.''

Zijn swing voelt ook goed aan. Vorig jaar waren er fouten ingeslopen. Jamieson, de Schotse coach van Lafeber, neemt een deel van de schuld op zich. ,,Maarten en ik hadden het gevoel dat hij een bepaald type slag miste, een hoge bal met de lange ijzers die snel stopt op harde greens. Op topniveau heb je die balvlucht nodig. Dus hebben we begin vorig jaar gezamenlijk besloten zijn swing aan te passen. Achteraf een foute beslissing.''

De swing van Lafeber ontspoorde volledig. Jamieson schrok toen hij in de zomer de swing van zijn Nederlandse pupil zag. ,,Maarten nam de club in het begin van de backswing veel te veel naar buiten weg, het was van kwaad tot erger geworden. Wellicht dat daardoor ook die armblessure is ontstaan.''

Het duurde maanden en vele duizenden ballen slaan voor de ingeslepen foutieve swingbeweging was gecorrigeerd. Wat Jamieson een maand geleden tijdens de laatste trainingsstage zag, beviel hem meer dan goed. ,,De swing van Maarten zag er op video fantastisch uit, in de trainingsrondjes op Lake Nona speelde hij geweldig. Die tweede plaats in Singapore kwam voor mij dan ook niet als een verrassing.''

Lafeber gaat in het najaar zo goed als zeker proberen een startbewijs te veroveren voor de Amerikaanse Tour. ,,Amerika blijft trekken'', zegt de Nederlander. ,,De wereldtoppers spelen er, de banen zijn beter, het prijzengeld is hoger en het leven in de VS bevalt me.''

Hij zal in de nabije toekomst een deel van het jaar op het exclusieve Lake Nona resort in Orlando gaan wonen. Volgens Jamieson zal Lafeber er sneller een betere golfer worden. ,,Op Lake Nona is professional golfer een normaal beroep. In Nederland snappen weinig mensen wat het leven van een topgolfer inhoudt. Als je een keer de cut mist moet je uitleggen wat er aan mankeert. Daar heb je in deze golfomgeving veel minder last van.''

Op Lake Nona zal Lafeber zich in goed gezelschap bevinden. Ernie Els, Retief Goosen, Sergio Garcia, en een groot aantal andere profgolfers hebben er een huis. ,,Ze trainen hier, ze spelen hier hun oefenrondjes, Maarten zal zich ongetwijfeld aan die wereldtoppers kunnen optrekken'' zegt Jamieson.

De Schot is er zeker van dat Lafeber snel aansluiting zal vinden bij de top-70 van de wereld, wat recht geeft op deelname aan de rijk gedoteerde World Golf Championships. ,,Maarten is er inmiddels goed genoeg voor'', stelt Jamieson. ,,Zijn slagen vanaf een meter of honderd naar de hole, voorheen een zwak punt, zijn enorm verbeterd. Op en rond de greens hoeft hij ook niet meer voor de toppers onder te doen. Maarten is een complete golfer geworden.''

Zo ziet Lafeber het zelf ook. ,,In golf kun je weinig voorspellen, maar ik denk dat het een mooi jaar wordt. Ik wil een tweede toernooi (na de Dutch Open in 2003, red.) winnen op de Europse Tour en spelen bij het US Open en het Brits Open. Dan stijg ik vanzelf snel op de wereldranglijst. Topvijftig van de wereld is mijn doel, dan speel je automatisch alle vier de majors. Dat zijn de mooiste toernooien in golf, daar wil ik bij zijn.''