Pijnlijke zweren

Dr. Peter A. Rice is zijn baan kwijt. De Universiteit van Boston heeft hem vorige week uit zijn functie gezet. Rice had `onvoldoende leiderschap getoond' en niet verhinderd dat onder zijn leiding regels werden geschonden. Daardoor raakten op zijn laboratorium drie medewerkers met tularemie besmet.

Dat was nu net wat de groep moest voorkomen: dat mensen deze ziekte oplopen. Tularemie wordt veroorzaakt door de bacterie Francisella tularensis die in Noord-Amerika vooral wordt overgedragen door teken, in het bijzonder teken uit de pels van wilde konijnen. Mensen (jagers) die geïnfecteerd raken worden flink ziek en ontwikkelen pijnlijke zweren. Maar het komt heel weinig voor.

Probleem is dat F.tularenis een aantrekkelijke kandidaat is voor biologische oorlogsvoering. Tularensis-preparaten laten zich makkelijk als aerosol (een fijne nevel) verspreiden en de aldus ingeademde bacteriën leiden tot een zware longontsteking die, zonder bestrijding met antibiotica, in veel gevallen dodelijk is. Na de antrax-aanslagen van 2001 hebben de VS hun verdediging tegen biowapens in allerijl opgevoerd. Maar in de grote haast wordt onvoldoende getraind personeel te werk gesteld. Rice en zijn groep werkten aan bereiding van een tularemie-vaccin, maar verwisselden op een fataal moment virulente en ongevaarlijke stammen.

Rice is vooral verweten dat hij de incidenten niet tijdig bij de autoriteiten meldde. Maar op zijn beurt heeft Boston University de gebeurtenissen ook stilgehouden. Vorig jaar maakte het Southern Research Institute in Maryland eenzelfde soort fout door levende, in plaats van gedode, antrax-bacteriën naar een afnemer te sturen. Toen raakten zeker vijf laboranten besmet.