Ajax verlost van probleem met spitsen

De doelpuntenmakers van Ajax vierden de late treffers tegen SC Heerenveen op eigen wijze. Centrumspits Angelos Charisteas bedankte twee minuten voor tijd zijn ploeggenoten voor hun vuile werk bij een hoekschop voor de thuisploeg. Hij scoorde van dichtbij met een kopbal. `Gelegenheidslinksbuiten' Ryan Babel maakte in de slotminuut van het bekerduel een driedubbele salto na een combinatie met Steven Pienaar en een verwoestend schot met zijn `zwakke' linkerbeen.

Het publiek reageerde al even verschillend op de feestvieringen van de scorende Ajacieden. Charisteas werd na de 1-0 bedankt voor bewezen diensten; Babel kreeg na de 2-0 een ovationeel applaus. De duurbetaalde Griek – tijdens de winterstop voor vijf miljoen euro aangetrokken – moet zich eerst nog maar eens bewijzen, redeneert de kritische achterban. De goedkope Amsterdammer – afkomstig uit de jeugdopleiding – heeft zich in korte tijd tot publiekslieveling ontwikkeld. `Babel, Babel', scandeerden de 35.000 toeschouwers toen hij zich na de pauze warmliep. Eenmaal in het veld werd hij in het resterende half uur gedragen door de steunbetuigingen.

,,Het publiek gaf me extra power'', bevestigde Babel na afloop. Hij voelde naar eigen zeggen nauwelijks wedstrijddruk en gezien zijn frisse invalbeurt sprak hij de waarheid. Met flitsende demarrages overtrof hij zijn voorganger Nicolae Mitea, wiens acties zo vaak in schoonheid sterven. De kans is groot dat Ronald Koeman deze Roemeense dribbelaar binnenkort opoffert voor zijn doelgerichte supersub. ,,Als iemand zo aan de deur klopt als Babel, kun je als coach op een gegeven moment niet meer om hem heen'', zinspeelde de winnende trainer op een wisseling van de wacht. Babel scoorde als invaller tegen FC Utrecht afgelopen zondag op even fraaie wijze.

Koeman benadrukte dat Babel, die op zijn favoriete spitspositie voorlopig Charisteas voor zich moet dulden, weer had kunnen profiteren van de vermoeidheid bij zijn tegenstanders. Heerenveen was als het ware stuk gespeeld door een bij vlagen wervelend voetballend Ajax. Hoe anders was de situatie half oktober 2004, toen de Friese ploeg met 3-1 zegevierde in een competitieduel in de Arena. Volgens trainer Gertjan Verbeek van Heerenveen was bij Ajax toen sprake van ,,veel frustratie en irritatie''. Gisteravond had hij een als herboren tegenstander gezien. ,,Ajax was vanavond een maatje te groot voor ons.''

Zijn collega kon hem alleen maar gelijk geven. Koeman heeft in ruim drie maanden een crisis bezworen; de teamgeest en de werklust zijn terug, de ruzies in de kleedkamer verleden tijd. En het `scorend vermogen' is door de komst van Charisteas en de doorbraak van Babel duidelijk toegenomen. Ze hebben ook hun lengte mee; Ajax wordt niet meer geringschattend als mini-elftal afgeschilderd. Een klein half jaar na het vertrek van Zlatan Ibrahimovic lijkt het spitsenprobleem opgelost.

Koeman was na afloop iets minder lovend over de voormalige reserve van Werder Bremen dan over de voormalige goalgetter van Ajax 2. Charisteas voelt meer druk en heeft meer aanpassingsproblemen dan Babel. De Griek was zelf ook niet tevreden over zijn debuut in de Arena. Zijn doelpunt had naar zijn zeggen een bevrijdend effect, ook al vierde hij de rake kopbal nog zo ingetogen. De uitverkiezing van Charisteas tot man of the match leidde na afloop tot onbegrip bij de uitverkorene en tot hoongelach bij de aanhang van Ajax.

In de wandelgangen van de Arena werd de held van Euro 2004 – hij maakte in Portugal de winnende treffer in de finale tegen het gastland – gisteravond met een lantaarnpaal vergeleken. Cynisme is de Amsterdamse voetbalsupporters niet vreemd. Ze hebben zijn voorganger Zlatan Ibrahimovic in diens eerste speeljaar ook voortdurend uitgefloten en uitgescholden. De Zweed wist niet wat hij meemaakte en bezweek bijna onder de kritiek. Pas toen hij vorig najaar vrij plotseling naar Juventus vertrok, kreeg hij de lof die hij verdiende.

Vergeleken met de sierlijke Ibrahimovic is Charisteas inderdaad geen toonbeeld van souplesse en hij maakte tegen Heerenveen bovendien een verkrampte indruk. Hij liep een paar keer hinderlijk in de weg, toen zijn ploeggenoten de weg naar het doel van de Friezen zochten. De rol van stoorzender maakte vlak voor tijd plaats voor de functie van matchwinnaar. Koeman: ,,Charisteas moet vaker de diepte zoeken en zich nog meer concentreren op het goed raken van de bal. Die zelfkennis heeft hij gelukkig. Maar ik ben tevreden over hoe hij nu al in het team functioneert.''

Minder te spreken was Koeman over de volgende tegenstander in het bekertoernooi. Ajax speelt begin maart in de kwartfinale uit tegen ADO Den Haag. ,,Dan moeten we weer naar onze vrienden toe'', verwees hij spottend naar het beladen karakter van die ontmoeting. De supporters van ADO en Ajax zijn aartsvijanden.

Ajax 2

SC Heerenveen 0

Ruststand 0-0. 88. Charisteas 1-0, 90. Babel 2-0. Schds: Haverkort. Tsch: 35.000. Gele kaarten: Heitinga (Ajax), Rzasa en Huntelaar (SC Heerenveen).