Duitse justitie richt vizier op de Citigroup

De Duitse justitie is een onderzoek begonnen naar de omstreden miljardenhandel in staatsobligaties door Citigroup waarbij de groep in minder dan twee minuten 17 miljoen euro winst opstreek.

Als de betrokken handelaren van Citigroup schuldig worden bevonden aan manipulatie van de markt, wacht hun in Duitsland een persoonlijke boete of gevangenisstraf van maximaal vijf jaar.

De omstreden transactie gebeurde in de zomer van vorig jaar op de Eurex, de grootste markt voor derivaten ter wereld, die in handen is van Deutsche Börse en Swiss Exchange.

Citigroup verkocht in minder dan twee minuten voor 11 miljard euro aan Duitse staatsobligaties. Toen door de verkoop van de in euro genoteerde staatsobligaties de prijzen prompt daalden, vluchtten andere handelaren naar de Eurex om te redden wat er te redden viel. Dat deed de prijzen nog verder dalen. Citigroup sloeg op dat moment opnieuw toe, kocht voor 4 miljard euro terug en streek zo een winst van 17 miljoen euro op.

De Amerikaanse Citigroup, de grootste financiële instelling ter wereld, maakt zich vaker schuldig aan misstappen. In de Verenigde Staten was de groep nauw betrokken bij de schandalen rondom Enron en Worldcom. In Japan verloor de groep vorig najaar haar bankvergunning voor particulieren wegens leningen voor koersmanipulatie en transacties die met witwassen te maken hadden.

Het onderzoek door de Duitse justitie gebeurt op instigatie van de Duitse financiële toezichthouder BaFin, die in oktober vorig jaar met zijn onderzoek begon. BaFin kan volgens de Duitse wet zelf geen sancties treffen. Justitie in Frankfurt moet nu beslissen of zij tegen de individuele handelaren van Citigroup strafvervolging begint. ,,Er is concreet bewijs dat zij hebben geprobeerd de prijs [van de obligaties] kunstmatig op te drijven en daar hun voordeel mee te doen'', verklaarde een woordvoerder van de BaFin gisteren.

Andere Europese toezichthouders, waaronder de Britse Financial Services Authority, onderzoeken de zaak eveneens en gaan daar mee door. Bij de omstreden transacties werd ook gehandeld op de EuroMTS, een in Londen gevestigd elektronisch handelssysteem voor staatsobligaties in euro's.

Nog vorige week zei de topman van Citigroup, Charles Prince, intern schoon schip te willen maken. ,,Dat is hoofdprioriteit voor dit managementteam'', zei hij tegen analisten.

In Japan waren drie topmanagers van Citigroup wegens het Japanse schandaal door hem al ontslagen.