Vracht domineert A380

Zullen het fitnessruimtes en tweepersoonsbedden worden, zoals Richard Branson van Virgin Air beweert? Of wordt het de nachtmerrie van 853 passagiers met een goedkoop ticket die tien uur of langer op elkaar gepropt in een aluminiumbuis zitten? Het grootste deel van de berichtgeving over de lancering van de A380, de nieuwe superjumbo van Airbus, concentreert zich op de gevolgen voor de langeafstandsvluchten, ten goede of ten slechte.

Toch is dat niet het punt waarop de A380 voor de meeste veranderingen zal zorgen. De effecten op de markt voor het vrachtvervoer zullen veel groter zijn. Dat is ook de markt waarop zich de werkelijke dreiging van de A380 voor de 747, de jumbojet van Boeing, voordoet. Passagiersvervoerders hebben twee redenen om een A380 te kopen.

Het toestel is vooral van nut op vliegvelden met een beperkte landingscapaciteit – met name het Londense Heathrow. De grotere omvang van de A380 is ook handig op de hele lange afstanden, zoals bij de vluchten tussen Europa en Azië. Grote verschillen tussen de tijdzones kunnen ertoe leiden dat de geschiktste vertrektijden dichtbij elkaar liggen, waardoor slechts een beperkt aantal vluchten mogelijk is. De A380 is een antwoord op deze beide capaciteitsproblemen.

Toch vormen deze redenen geen doorslaggevende argumentatie voor de aanschaf van een A380. Cathay Pacific vindt bijvoorbeeld dat het kopen van een tweedehands Boeing-747 economisch gezien verstandiger is.

Door de introductie van de superjumbo is de prijs voor zo'n tweedehandstoestel naar 50 miljoen dollar gezakt, aldus schattingen van zakenbank JP Morgan – een vijfde van de catalogusprijs van de nieuwe A380. Cathay Pacific gelooft dat deze lagere kosten meer dan voldoende opwegen tegen de grotere doelmatigheid van de A380.

Maar het vrachtvervoer is een ander verhaal. Daar geven de schaalvoordelen van de A380 wél de doorslag en kan Airbus Boeing echt pijn doen. De productie van 747's voor het passagiersvervoer ligt nagenoeg stil. De 34 jumbojets die Boeing de afgelopen drie jaar heeft verkocht, ter waarde van zo'n 200 miljoen dollar per stuk, waren vrijwel zonder uitzondering vrachttoestellen.

Dat ligt voor de hand, gezien het feit dat de internationale sector voor vrachtvervoer door de lucht sneller groeit dan die voor passagiersvervoer. Het probleem is dat de A380 meer vracht kan vervoeren, en ook nog verder en goedkoper, dan de 747. Anders dan bij de passagiersmarkt lijken de economische voordelen van de A380 bij het vrachtvervoer enorm te zijn, met name omdat pakketjes die dicht opeen in een grote ruimte zijn opgestapeld niet klagen. Boeing schat dat de verkopen van grote vrachttoestellen de komende twintig jaar zullen toenemen naar zo'n 4 miljard dollar per jaar. Omdat het concern momenteel voor 20 miljard dollar per jaar aan commerciële vliegtuigen verkoopt, zou het verlies van die markt aan Airbus het Amerikaanse bedrijf behoorlijk hard treffen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.

    • John Paul Rathbone