Skate-off in Calgary: heethoofd tegen koele kikker

In Calgary strijden Erben Wennemars en Beorn Nijenhuis vandaag en morgen om het vierde startbewijs voor de WK sprint in Salt Lake City.

Tot onbegrip van de buitenlandse concurrentie is de kans reëel dat de Nederlandse wereldkampioen sprint zijn titel volgende week niet kan verdedigen. Erben Wennemars vierde vorig jaar in Nagano het hoogtepunt in zijn loopbaan. Doordat de internationale schaatsunie (ISU) niet voorziet in automatische deelname van de regerende kampioen, moet de 29-jarige Nederlander zich via selectiewedstrijden zien te plaatsen voor de WK in Salt Lake City. De ISU laat de keuze van de deelnemerslijst aan de nationale schaatsbonden over. De KNSB zou de wereldkampioen dus kunnen uitzenden, maar in de reglementen staat geen voorkeursbehandeling voor de titelhouder vermeld.

En daarom moet Wennemars vandaag en morgen in Calgary om het vierde startbewijs strijden voor de komende WK. Als gevolg van een valpartij bij de NK sprint, eind december in Groningen, is de sprinter van Postcodeloterij veroordeeld tot een skate-off met Beorn Nijenhuis. De 20-jarige sprinter van TVM viel ook bij de NK en kreeg net als Wennemars geen voorkeursbehandeling, hoewel hij dit seizoen de meeste indruk maakte van alle Nederlandse sprinters. Gerard van Velde, Jan Bos en Jacques de Koning plaatsten zich dankzij hun podiumplaatsen op de NK rechtstreeks voor de WK.

De skate-off in Calgary is opgenomen in het wereldbekerprogramma voor de sprintelite. Wennemars en Nijenhuis rijden net als de andere schaatsers twee keer een 500 meter en twee keer een 1.000 meter. De uitslag van de tweestrijd die vannacht om 01.00 uur Nederlandse tijd begint wordt opgemaakt uit de beste tijd van beide rijders op beide afstanden. Een valpartij zoals in Groningen hoeft dus geen nadelige gevolgen te hebben.

Op de Olympic Oval rijdt Nijenhuis een soort thuiswedstrijd. Hij is geboren en getogen in het Canadese gehucht Horburg, tweehonderd kilometer ten noorden van Calgary. Voor Wennemars, afkomstig uit het Overijsselse provinciestadje Dalfsen, geldt dat hij op de olympische ijsbaan van 1988 bijna altijd goed rijdt. In zijn nadeel werkt wellicht zijn nerveuze karakter. Wennemars is een heethoofd. Nijenhuis staat juist bekend als een koele kikker.

Wennemars nam al zeven keer deel aan de WK sprint. Na de Canadees Jeremy Wotherspoon is hij de meest succesvolle deelnemer van de huidige schaatsgeneratie. De regerende kampioen werd ook twee keer derde en vier keer vijfde op de WK. Wennemars is dit seizoen iets minder in vorm dan vorig schaatsjaar, maar hij lijkt aan de beterende hand.

Nijenhuis hoopt zich voor de derde keer voor een WK te plaatsen. Hij eindigde in de vorige edities twee keer als elfde. Dit seizoen boekte hij progressie, vooral op de 1.000 meter. Op de 500 meter heeft Wennemars de beste papieren. Nijenhuis zat de voorbije weken te klooien met zijn schaatsen; hij denkt de materiële problemen te hebben verholpen.

Wennemars sprak over deze week ,,de belangrijkste titanenstrijd van het jaar''. Hij beloofde te gaan rammen en heeft vertrouwen in de goede afloop. Nijenhuis hield zich meer op de vlakte. Hij gaat zich niet richten op de tijden van zijn concurrent, maar wil zijn eigen races rijden. ,,Gewoon zo hard mogelijk over het ijs rossen.''