Spelen, chatten en betalen

Rondhangen op de website van het virtuele Habbo Hotel is momenteel hét online tijdverdrijf onder jongeren. Adverteerders zijn er blij mee.

In het virtuele Habbo Hotel komen iedere dag alleen al vanuit Nederland zo'n 130.000 jonge bezoekers. Maandelijks surfen ruim twee miljoen jongeren over de hele wereld naar deze internet-hangplek. Om de website hangt een positieve buzz – zoals de informatiestroom in jongerenland heet – via vriendjes, klasgenoten en chatrooms.

De reacties op de site habbohotel.nl zijn enthousiast. Van `G1ZM0' bijvoorbeeld. ,,Habbo Hotel is vet cool! Het is echt een hele originele game, je moet het zeker uitproberen!'' En `Anne_Marie' schrijft: ,,Ja! Habbo Hotel is leuk! Ik heb heel lang gezocht naar een chatsite, waarop ik een soort vast leventje kan opbouwen, en mijzelf kan laten zien.'' `Spania' vindt het juist leuk om iemand anders te zijn: ,,Je kunt lekker ruilen, kletsen, en DATEN!! Ik ben (ff tussendoor) 12 en ik zoek iemand (alleen voor habbo hoor want normaal ben ik lekker vrijgezel!) enne ik ben bijna altijd op habbo, ook op doordeweekse dagen.''

Habbo Hotel is het makkelijkst uit te leggen als een kruising tussen MSN Messenger (een onder jongeren zeer populair programma waarmee je contact kunt maken en onderhouden op internet) en The Sims (een game waarbij je de Sims-familie in leven houdt). Op de Habbo-website maak je een poppetje aan – een soort `mini-me' die op jezelf lijkt – en je koopt meubels, kleding en huisdieren voor je Habbo. Dat kost geld (credits), die je onder andere kunt betalen via de mobiele telefoon. En zo leef je vervolgens een virtueel Habbo-leven. ,,Ik zit soms wel vijf uur te computeren'', vertelt Merijn van Heijningen (13), vmbo'er en Habbo-verslaafde. ,,Nou ja, verslaafde. Nee, ik ben Habbo-fán! Maar ik geef toe, een béetje verslavend is het wel. Ik speel minder buiten en ik computer meer. Ik speel Habbo elke dag minstens twee uur.''

De website habbohotel.nl is vorig jaar gelanceerd door TTG (Telegraaf Tijdschriften Groep) in samenwerking met het Finse bedrijf Sulake Labs en is razendsnel een succes geworden onder jongeren. Het aantal bezoekers per maand ligt boven de twee miljoen, zo zeggen de eigenaren. De jonge gebruikers (76 procent van de Habbo's is tussen twaalf en zestien jaar, de gemiddelde leeftijd is 14,9 jaar) richten er hun kamer in, chatten met bekenden en onbekenden, spelen virtuele spelletjes, versturen e-mail en ontmoeten hun vrienden.

Het bezoeken van het hotel is gratis, maar voor het inrichten van een kamer moet betaald worden met zogenoemde Habbo Credits. Die `punten' kosten 14 tot ruim 18 eurocent per stuk, afhankelijk van de wijze waarop ze betaald worden (via de mobiele telefoon, via een vaste telefoonlijn of via de `Wallie-card', een internetportemonnee). Om jongeren tegen zichzelf te beschermen, mogen ze per week maximaal voor tien euro op de site besteden.

Het Habbo Hotel is een typische `tweens'-trend. Tweens zijn `in between'-jongeren, zoals ze worden genoemd door het Amsterdamse communicatiebureau Young Works. Dat zijn jongeren in de leeftijdscategorie van negen tot zestien jaar, ,,die zelfstandig de wereld gaan onderzoeken''. Zoals Lonneke Ras (15, havo-scholiere), die als trendwatcher voor Young Works werkt en ook Habbo-fan is: ,,Ik hoorde een half jaar geleden voor het eerst over Habbo Hotel van een vriendin. Toen heb ik meteen mijn eigen Habbo gemaakt. Ik koop ook kleding en meubeltjes voor mijn Habbo-kamer, die kosten één of twee euro. Gemiddeld geef ik tien euro per maand aan uit aan Habbo Hotel. Maximaal kun je tien euro per week uitgeven, maar dat doe ik nooit, veel te duur!''

De exploitanten van het `hotel' verdienen naast de Habbo Credits hun geld met de verkoop van advertentieruimte. Het Habbo Hotel wordt in het jargon een multiplayer genoemd (een communicatievorm waarbij gebruik wordt gemaakt van zowel chatbox en games als de mobiele telefoon.) Nu de interesse van jongeren verschuift van tv naar internet en hun mobiele telefoon, kiezen adverteerders in plaats van een tv-spotje vaak liever een banner op internet of een andere virtuele vorm om aandacht te trekken voor hun product.

Multimedia-bedrijven proberen adverteerders van dienst te zijn bij hun zoektocht naar jonge consumenten. Bij het Nederlandse bedrijf Media Republic bijvoorbeeld staat de nieuwe internet-hangplek `Eccky' op het punt om te worden gebuzzed. Of `geboren'? ,,Eccky is een game waarbij je iemand anders uitnodigt om samen een kindje te maken'', legt Yme Bosma uit, businessmanager bij Media Republic, dat Eccky samen met Microsoft ontwikkelt. ,,Dit virtuele kindje lijkt in uiterlijk en karakter op jezelf, doordat jij en de andere `ouder' allebei een soort DNA-profiel opgeven. Vervolgens laat je het kindje in achttien dagen opgroeien tot volwassene, via internet en je mobieltje''.

Een kind kost geld. Bosma: ,,Een Eccky kost tussen de één en anderhalve euro, daarvoor kun je het hele spel uitspelen. Maar als je als surrogaat-ouder je kindje wil verwennen, koop je kleding, extra eten of snoep.'' Daarnaast krijgen adverteerders de mogelijkheid om in het spel op te treden. Zo kan Eccky merkkleding dragen of een Energydrink gebruiken. ,,Voor deze merken is adverteren in een game als Eccky een nieuwe manier van communiceren met jongeren'', valt te lezen op Eccky's `blog'– een weblog waarop de `zwangerschap' van het bedrijf minutieus wordt bijgehouden.

Hoewel Eccky zich richt op jongeren tussen de twaalf en 21 jaar blijkt volgens Bosma uit de testen dat ook `kantoorwerkers' enthousiast zijn. Grinnikend: ,,Blijkbaar hebben 21-plussers ook wel zin om onder werktijd samen met een collega een kindje te maken''.